Supervulkaan onder nationaal park Yellowstone kan sneller uitbarsten dan gedacht, vrezen wetenschappers

Bron © ny times, independent

Een enorme vulkaan onder het Amerikaanse Yellowstone National Park zou wel eens sneller kunnen uitbarsten dan aanvankelijk gedacht. Dat blijkt uit een studie van wetenschappers die het gebied hebben onderzocht.

Dat er vulkanische activiteit is onder het Yellowstone Park is al lang geweten. Dat is net een van de troeven van dit oudste nationale park ter wereld en merk je onder andere door de honderden geisers in het park en de duizenden warmwaterbronnen.

De vulkanische hotspot onder het park is veel krachtiger dan de gemiddelde vulkaan. De vulkaan heeft de mogelijkheid om meer dan 1.000 kubieke kilometer van rotsen en assen in één keer uit te spuwen. Een uitbarsting van de supervulkaan zou heel de VS in assen kunnen bedekken en zou een vulkanische winter over heel de aarde in gang kunnen zetten. En die vulkanische winter kan de planeet zo hard afkoelen dat heel wat leven gewoon zal uitsterven.

LEES OOK. Met dit plan wil NASA de mensheid redden van de catastrofale uitbarsting van supervulkaan

Gemiddeld om de 600.000 jaar komt de supervulkaan onder het gebied tot uitbarsting. Maar dat zou wel eens sneller kunnen gebeuren. De laatste grote eruptie van de supervulkaan van Yellowstone dateert van 631.000 jaar geleden. En die van Yellowstone is niet de enige begraven supervulkaan. Volgens wetenschappers kan onze planeet elke 100.000 jaar getroffen worden door de uitbarsting van zo’n vulkaan. Velen vragen zich dan ook af wanneer we de volgende explosieve, voor de planeet zeer ingrijpende uitbarsting zal plaatshebben.

Verrassend resultaat

Om die vraag te kunnen beantwoorden, onderzochten wetenschappers het verleden van Yellowstone. En de resultaten van dat onderzoek zijn verrassend. Uit die resultaten blijkt namelijk dat de factoren die mee bepalen of het al dan niet tot zo’n “superuitbarsting” komt veel sneller veranderen dan aanvankelijk gedacht. De meest recente grote uitbarsting van de vulkaan werd in gang gezet toen er nieuw magma richting een van de vulkaankamers werd geduwd. Dat gebeurde amper een paar decennia voor de superuitbarsting.

LEES OOK. 464 aardbevingen in week tijd rond gevreesde supervulkaan, maar “dat is geen reden tot paniek”

Nochtans namen wetenschappers tot nu toe aan dat dit proces meerdere millennia in beslag nam. “We hadden verwacht dat dergelijke processen duizenden jaren voor een superuitbarsting in gang werden gezet”, zegt geologe Christy Till uit Arizona (VS). “Maar het blijken amper een paar decennia te zijn.” In geologische termen is die tientallen jaren bijzonder weinig. “De omstandigheden die kunnen leiden tot een mega-uitbarsting kunnen dus in één leven voorvallen. Het is schokkend hoe weinig tijd er nodig is om een slapend, vulkanisch systeem te wekken en tot op de rand van een uitbarsting te brengen.”

Fossiele assen

Om tot die conclusie te komen, werden mineralen in fossiele assen bestudeerd van bij de laatste mega-eruptie. De wetenschappers hopen dat verder onderzoek in dit gebied hen ook in staat zal stellen om toekomstige supererupties op te sporen. Al wijst Till er ook op dat er nog meer wetenschappelijk werk nodig is om een exacte tijdschaal voor supervulkanen op te stellen.

Door lbo