Onderzoekers dolenthousiast over verborgen leeuwenpopulatie in Ethiopië

Bron © Washington Post, National Geographic

Het moet niet altijd slecht nieuws zijn over het slinkend aantal leeuwenpopulaties op onze planeet, vinden onderzoekers van de universiteit van Oxford. Zij gingen op zoek naar verborgen leeuwenpopulaties en vonden er een van formaat in Ethiopië.

Hoewel er een wereldwijde spreidingskaart voor leeuwenpopulaties bestaat, stopt dat stropers niet om op de dieren te jagen. Met zo’n 20.000 leeuwen op het Afrikaanse continent - terwijl het er nog 450.000 waren minder dan een eeuw geleden - koesteren biologen weinig hoop dat de dieren een nieuwe vlaag van ziekte, verlies aan territorium of stroperij kunnen overleven in het wild.

‘Ik heb mijn hele leven lang niets anders gedaan dan de leeuwenpopulaties in kaart brengen en ze daarna een voor een schrappen’, zegt onderzoeker Hans Bauer van de Wildlife Conservation Research Unit.

Goed nieuws

Maar af en toe verbaast de natuur ons meer dan wij denken, zeggen onderzoekers van de universiteit van Oxford, die in een afgelegen gebied in Ethiopië tussen de 100 en de 200 Afrikaanse leeuwen hebben ontdekt. Zij vermoedden namelijk al enige tijd dat er in een afgelegen nationaal park (Alatash) in het noordwesten van Ethopië mogelijk nog ‘enkele leeuwen aanwezig waren’.

Toen de onderzoekers in het nationaal park arriveerden waren de perspectieven meteen hoopvol omdat er afdrukken van de kwetsbare dierensoort terug te vinden waren aan een rivierbedding. Na het plaatsen van camera’s duurde het niet lang vooraleer de eerste leeuwen werden gespot.

En die ‘enkelingen’ blijken nu toch niet zo eenzaam te zijn: in totaal zouden er tot 200 leeuwen in het nationaal park en de omgeving vertoeven.

‘Dit is waarschijnlijk de laatste leeuwenpopulatie ooit die ik extra op de kaart kan zetten’, aldus Bauer. ‘Maar ondanks dat alles is deze ontdekking een grote sprong voorwaarts.’

Door svg