De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots

Foto: NFL

In de Verenigde Staten is deze week het nieuwe NFL-seizoen van start gegaan. Zeven maanden na de spannendste Super Bowl aller tijden verloor regerend kampioen New England verrassend van de Kansas City Chiefs, maar de Patriots blijven wel één van de favorieten om zichzelf straks op te volgen als “wereldkampioen” (tja, Amerikanen) en zo het record van zes Super Bowl-zeges te evenaren. Sportwereld blikt voor u vooruit op het nieuwe seizoen in het American football!

De regels van het spel

Doel van het spel is punten te scoren door de bal – zonder dat die de grond raakt of de dragende speler tegen de grond getackled wordt – in de end zone van de tegenstander te krijgen. Dat doe je door de bal naar die zone te dragen, of door de bal naar een daar staande medespeler te gooien (beide resulterend in een touchdown, goed voor zes punten). Daarna kun je nog extra punten scoren door de bal tussen de doelpalen achterin de end zone te trappen (één punt) of door een nieuwe touchdown te scoren, ditmaal vanop twee yards van de end zone (een “two point conversion”: twee punten). Als een touchdown niet lukt, kan je ook scoren door middel van een field goal (goed voor drie punten), waarbij de bal tussen de doelpalen getrapt wordt.

Afhankelijk van wie de bal heeft, brengt elke ploeg afwisselend zijn offense (aanval) of defense (verdediging) in het veld. Het team dat aanvalt krijgt telkens vier pogingen (“downs”) om tien yards (ongeveer negen meter) terreinwinst te boeken op een veld van 100 yards (91 meter). Dat gaat zo door totdat het aanvallende team scoort, of totdat het verdedigende team de bal onderschept. Wanneer het aanvallende team er niet in slaagt binnen vier downs 10 yards terreinwinst te maken, verliest dat team het balbezit.

Een wedstrijd is opgedeeld in vier keer 15 minuten, al wordt de klok wel stilgelegd als de bal niet in het spel is. Een gemiddelde wedstrijd duurt zo ongeveer 2,5 uur. Bij gelijke stand volgt “overtime”: een extra kwartier met “sudden death”, zodat er (bijna) altijd een winnaar is.

Road to the Super Bowl

De NFL is de Amerikaanse “eerste klasse” van het American football: een competitie waarin 32 teams spelen voor het kampioenschap, dat in één wedstrijd (de “Super Bowl”) beslist wordt, ditmaal op op 4 februari 2018 in Minneapolis in de noordelijke staat Minnesota. De 32 teams worden verdeeld in twee conferences: de National Football Conference (NFC) en de American Football Conference (AFC), die (grosso modo op basis van regio) verder opgedeeld zijn in vier divisies van vier ploegen.

Elk team speelt zestien wedstrijden in het reguliere seizoen: zes tegen de drie tegenstanders in zijn divisie (uit en thuis), en tien tegen tegenstanders die bepaald worden door de liga.

De winnaars van de acht divisies plaatsen zich voor de play-offs, net als de twee beste tweedes uit elke conference (de “wild cards”), waarna die 12 teams in een systeem met rechtstreekse uitschakeling strijden om de Super Bowl.

Naast het veld

De NFL is ook rijk aan verhalen náást het veld, zij het niet allemaal even prettig: er is natuurlijk de eeuwige discussie of American football met zijn brutale tackles niet té gewelddadig is, nadat steeds meer (ex-)spelers hersenaandoeningen overhouden aan hun carrière in de sport. Er zijn de eeuwige verhalen rond huiselijk geweld van spelers, al heeft de NFL (bij hoge uitzondering) nu wel Dallas Cowboys-ster Ezekiel Elliott zes wedstrijden geschorst.

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Ezekiel Elliott Foto: EPA-EFE

Er is de situatie rond Colin Kaepernick, de quarterback van de San Francisco 49ers, die vorig seizoen – na een aantal incidenten waarbij zwarte Amerikanen werden doodgeschoten door blanke politieagenten – weigerde recht te staan voor het volkslied, en die nu als vrije speler nergens meer aan de bak komt. Volgens veel analisten niet omwille van sportieve beweegredenen (de man heeft talent), maar omdat “de onderbuik van Amerika” het niet zou aanvaarden als hun team hem een contract geeft.

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Foto: AP

En dan is er het verhaal van Michael Bennett. De sterkhouder van de Seattle Seahawks werd tijdens de zomerstop op vakantie in Las Vegas naar eigen zeggen “overdreven hardhandig aangepakt” door de politie, toen die op zoek was naar een schutter. Omwille van zijn huidskleur, volgens Bennett, al ontkent de politie van Las Vegas dat ten stelligste.

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
De politie van Las Vegas verdedigt zich fel tegen de aantijgingen van Michael Bennett Foto: AP

Hoe te volgen?

Eleven Sports (te bekijken voor digitale abonnees van Telenet, Belgacom en Orange TV) zendt tijdens het reguliere seizoen wekelijks drie wedstrijden live uit (donderdag-, zondag- en maandagnacht), net als alle play-offwedstrijden. Wie liever niet ‘s nachts opstaat, kan vrijdagavond terecht in het Gameday-magazine van Eleven met alle hoogtepunten van de vorige speeldag. Of op de BBC, dat met “The NFL Show” (wekelijks op vrijdag- of zaterdagavond) en “NFL This Week” (elke dinsdagavond) twee programma’s wijdt aan het American football.

Wie is topfavoriet?

Osi Umenyiora (tweemaal Super Bowl-winnaar met de New York Giants): “De New England Patriots. Ze zijn al 20 twintig jaar lang trendsetters, hebben de beste hoofdcoach uit de geschiedenis van de NFL (Bill Belichick, nvdr.) en een fantastische quarterback met Tom Brady. De Patriots waren in 2003 al het laatste team dat erin slaagde zijn titel te verlengen, ze zijn het daar gewoon om te winnen.”

Jason Bell (voormalig defensive back bij de New York Giants): “De Patriots hebben goede aanwinsten binnengehaald, en zijn zo nog beter dan ze vorig jaar al waren, ongelooflijk maar waar. OK, Brady is al 40, maar hij heeft altijd goed voor zijn lijf gezorgd.”

Wie zal de verwachtingen niet inlossen?

Umenyiora: “De Los Angeles Rams: er werd vorig jaar veel verwacht van hun quarterback Jared Goff, maar die had een teleurstellend seizoen. Eigenlijk vallen de Rams al een paar jaar tegen: hoofdcoach Jeff Fisher werd ontslagen na vijf seizoenen waarin meer verloren dan gewonnen werd. Hij werd vervangen door Sean McVay, in de hoop dat nieuw bloed iets zou veranderen, maar dat lijkt momenteel nog niet het geval. De regels zijn ook helemaal anders in de NFL dan in het Europese topvoetbal: door het gesloten systeem waarin het geld redelijk eerlijk verdeeld wordt, hebben alle teams evenveel te besteden. Als het dan misloopt, wordt er niet gekeken naar de eigenaars of de clubbestuurders, maar naar de coach en de spelers.”

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Jared Goff Foto: AFP

Bell: “Hun fans zijn ook boos omdat Aaron Donald, hun belangrijkste defensieve speler, voorlopig geen contractverlenging wil ondertekenen. Hij wil meer geld, zodat hij de best betaalde defensieve speler wordt. En eigenlijk heeft hij gelijk: hij is op zijn positie waarschijnlijk de beste speler in de liga.”

 

NFC North

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
NFC North: Minnesota Vikings, Green Bay Packers, Chicago Bears en Detroit Lions

Detroit Lions: Stafford beter omringd

De Lions zullen beter willen doen dan hun uitschakeling in de eerste wedstrijd van de play-offs vorig seizoen. Daarvoor moesten ze hun verdediging verbeteren, en dat lijkt gelukt: linebacker Jarrad Davis werd gedraft, en lijkt meteen een starter. Samen met pass-rusher Cornelius Washington, linebacker Paul Worrilow en corner DJ Hayden moet dat volstaan.

Bovendien lijkt quarterback en sleutelspeler Matthew Stafford nu ook beter verdedigd in hun offensieve line. Als de Lions ook nog eens Ameer Abdullah fit kunnen houden, voegen ze ook een running game toe aan hun arsenaal. Tegenvaller was wel de blessure in de voorbereiding van defensive end Kerry Hyder. Als de Lions hem afdoende kunnen vervangen, lijken ze in het noorden een waardige titelrivaal voor de Green Bay Packers.

 

Green Bay Packers: afhankelijk van Rodgers

De mannen uit Green Bay blijven intussen uiteraard steunen op Aaron Rodgers. De man heeft alles: het overzicht, de arm om te gooien, de benen om zelf te lopen, en de ervaring om op het juiste moment de juiste beslissing te nemen. Op Tom Brady na loopt er geen betere quarterback rond in de NFL. Met tight end Martellus Bennett heeft Rodgers bovendien een leuk nieuw doelwit. Hun running game was vorig seizoen echter magertjes, en daar lijkt weinig beterschap in de maak. Defensief moeten ze bovendien Julius Peppers en Datone Jones vervangen.

De Packers blijven favoriet voor een zesde divisietitel in zeven jaar, maar de concurrentie is sterker geworden. Ze moeten dus minder afhankelijk worden van de arm van Rodgers, maar vooral hun ouder wordende defensie lijkt een zorgenkind te kunnen worden.

 

Minnesota Vikings: onmogelijke taak voor Cook

Als de Vikings hun rivalen uit Detroit en Green Bay de duivel willen aandoen, zullen ze vooral op defensief vlak even goed moeten doen als vorig seizoen. Met de jonge linebackers (en sterren in spe) Eric Kendricks en Anthony Barr hebben ze alvast het talent in huis. Offensief moeten ze echter het vertrek van superster Adrian Peterson (vertrokken naar New Orleans) opvangen. Draftee Dalvin Cook staat daar voor een quasi-onmogelijke taak.

 

Chicago Bears: het kan nog slechter

2016 was een ramp voor de Bears: slechts drie zeges tegenover 13 nederlagen, ondanks grote investeringen in hun defense. Enige lichtpuntje was rookie Jordan Howard met zijn 1.600 yards, maar offensief lijkt er weinig hoop op beterschap. Bovendien heeft Chicago een zwaar wedstrijdschema. Als Howard het traditioneel moeilijke tweede seizoen kent, zouden zelfs die drie zeges te veel gevraagd kunnen zijn.

Godzijdank zijn er defensieve nieuwkomers Prince Amukamara en Quintin Demps, want hun verdediging zou wel eens veel tijd op het veld kunnen doorbrengen. 

 

NFC East

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Washington Redskins, Dallas Cowboys, Philadelphia Eagles en New York Giants

Dallas Cowboys: titel verlengen

Dallas moet het in de eerste zes wedstrijden van het seizoen doen zonder sterspeler Ezekiel Elliott, maar zelfs zonder hem moet quarterback Dak Prescott kunnen profiteren van de sublieme offensieve lijn van de Cowboys.

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Dak Prescott Foto: AFP

Geen wonder dat ze deze zomer vooral defensieve versterkingen aantrokken: vorig seizoen maakten ze maar negen intercepties (daarmee stonden ze 27ste in de NFL). Nolan Carroll werd weggeplukt bij Philadelphia, en defensive backs Chidobe Awuzie en Jourdan Lewis werden gedraft. Daarmee moeten ze het eerste team in 13 jaar worden dat zijn titel in het oosten – traditioneel een sterke divisie - kan verlengen.

 

Philadelphia Eagles: stap vooruit zetten

Alle ogen bij de Eagles zijn dit jaar gericht op Carson Wentz. De jonge quarterback gooide vorig seizoen weliswaar 14 intercepties, maar goed: het was het eerste jaar onder nieuwe coach Doug Pederson, en Philadelphia deed er deze zomer alles aan om Wentz ditmaal te omringen met offensieve wapens. Zo kwamen Alshon Jeffery, Torrey Smith en LeGarrette Blount als free agents naar Phillie.

Als de jonge Wentz een stap vooruit zet, en de defense onder defensive coordinator Jim Schwartz – in zijn vak één van de beste in de NFL – hetzelfde doet, moeten de play-offs mogelijk zijn voor deze Eagles.

 

New York Giants: ondanks Odell

De Giants hadden in 2016 de op één na beste verdediging in de NFL, maar ook de op zes na slechtste offense. En dat ondanks de aanwezigheid van Odell Beckham Jr., de meest getalenteerde receiver in de sport. Enkel Julio Jones haalt meer receiving yards per wedstrijd (95,9), en de 288 catches in de eerste drie seizoenen van de profcarrière van Beckham zijn een record. De Giants zullen moeten hopen dat hij snel weer op volle snelheid is na een lelijke blessure in de voorbereiding.

Quarterback Eli Manning had dus meer opties nodig. Die kreeg hij met de komst van de 33-jarige wide receiver Brandon Marshall (een zesvoudige Pro Bowler met acht seizoenen van minstens 1.000 yards) en tight end Evan Engram. Of dat voldoende is om met de inconsistente Giants en de ouder wordende Manning (36) nog eens (ver) in de play-offs te raken, blijft echter een vraagteken.

 

Washington Redskins: risicovolle strategie

Niet de nieuwkomers, maar de vertrekkers gingen deze zomer met de meeste aandacht lopen in Washington: de Redskins lieten met Pierre Garcon en DeSean Jackson twee receivers vertrekken die elk seizoen wel goed zijn voor 1.000 yards, en rekenen op free agent Terrelle Pryor en de terugkeer van Josh Doctson uit blessure.

Een risicovolle strategie, zeker aangezien men in de hoofdstad ondanks sterke prestaties nog altijd niet overtuigd is van Kirk Cousins: is hij een ster, of goed maar net niet goed genoeg voor de top? Tel daar de afleiding van contractbesprekingen voor Cousins en het ontslag van teammanager Scott McCloughan bij op, en het lijkt niet alsof alles koek en ei is in Washington. In een sterke divisie kan dat genoeg zijn om laatste te worden.

 

NFC South

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
New South: Atlanta Falcons, Carolina Panthers, New Orleans Saints en Tampa Bay Buccaneers

Atlanta Falcons: Super Bowl-kater

Arm, arm Atlanta. Super Bowl-glorie was al binnen handbereik, maar toen was er die onwaarschijnlijke comeback van de Patriots. De Falcons waren vorig seizoen offensief onhoudbaar, en defensief verbeterden ze wedstrijd na wedstrijd. De belangrijkste vraag lijkt dus hoe ze die kater van de Super Bowl verteren.

Met supersterren als Matt “Matty Ice” Ryan, Julio Jones en Desmond Trufant zijn de Falcons makkelijk het beste team in hun divisie: hun aanvalslinie is krachtig, gebalanceerd en door iedere tegenstander gevreesd. Hun jonge, snelle verdediging werd bovendien versterkt met Dontari Poe (Kansas City), Jack Crawford (Dallas), en vooral met edge rusher Takk McKinley, die zich tijdens de draft meteen in de harten van zijn nieuwe fans speechte.

 

Tampa Bay Buccaneers: verwachtingen inlossen

In Florida zal men zich afvragen of Jameis Winston eindelijk de verwachtingen zal inlossen die hij in zich heeft sinds hij in 2014 als eerste gedraft werd. Hij liet vorig seizoen glimpsen van zijn talent zien, maar maakte (te) vaak de foute beslissing, en gooide bijgevolg het op één na meeste intercepties. Door de schorsing van Doug Martin (vier wedstrijden) moeten de Buccaneers het in het begin van het seizoen doen zonder running game die naam waardig.

Als Winston zijn fouten echter in de perken kan houden, kan zijn offense met de komst van DeSean Jackson en Mike Evans in de lucht wél onhoudbaar worden.

 

Carolina Panthers: Cam achterna

De Carolina Panthers zijn op hun best als Cam Newton op zijn best is. Geen wonder dat vorig seizoen een sof werd, met de schouderblessure van Newton. Maar nu hun sterspeler weer fit is (en dus niet meer zal jammeren), mogen de Panthers weer hopen: met draftees Christian McCaffrey en Curtis Samuel heeft Newton twee doelwitten om mee te spelen. Hun offense lijkt dus verfrist met nieuwe gezichten en afgeschudde blessures.

Het zal moeten, want met het verlies van defensive coordinator Sean McDermott, die de defensieve tekortkomingen nog enigzins verdoezelde, zijn de Panthers kwetsbaar in de lucht. En dan hebben we het nog niet over de aanhoudende zorgen over de blessuregevoeligheid van Luke Kuechly.

 

New Orleans Saints: hetzelfde oude liedje

Het is altijd hetzelfde bij de Saints: veel scoren door hun krachtige offense, veel toestaan door hun ronduit lekke defensie en finaal tekortkomen voor de play-offs. Quarterback Drew Brees (intussen toch al 38) zal ook dit seizoen weer 4.000 yards gooien, en kreeg met running back Adrian Peterson een extra wapen. Maar met de ernstige blessure van Nick Fairley viel een cruciaal deel van hun toch al zwakke defensie uit. Het wordt nog minstens een jaartje wachten in New Orleans.

 

NFC West

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
NFC West: Arizona Cardinals, Seattle Seahawks, Los Angeles Rams en San Francisco 49ers

Seattle Seahawks: rekenen op het Legion of Boom

De Seahawks haalden vorig seizoen voor het vijfde jaar op rij de play-offs, maar na een voor hun doen matig regulier seizoen volgde een kansloze uitschakeling tegen Atlanta in de play-offs. Quarterback Russell Wilson moest het team op sleeptouw nemen, maar presteerde matig en werd daarbij niet gehopen door de steeds wisselende line-up rond hem. Eddie Lacy (Green Bay) en Luke Joeckel (Jacksonville Jaguars) moeten voor stabiliteit zorgen, draftee Amara Darboh voor snelheid.

Met de hulp van hun intimiderende thuisaanhang en hun nog steeds über-agressieve ‘Legion of Boom’-defence moet dat volstaan om van de Seahawks dit seizoen weer de dominante kracht in het westen te maken die ze jarenlang waren.

 

Arizona Cardinals: après Johnson le déluge

De Cardinals konden vorig seizoen niet meer dan twee wedstrijden op rij winnen: QB Carson Palmer is met zijn 37 fin de carrière, dat kon ook David Johnson niet verhullen. Johnson: de beste running back in de NFL, als hij al niet de beste speler in de liga tout court is. 2.118 yards vorig seizoen, als hij dat kan evenaren zal het al fantastisch zijn. Qua versterkingen haalde Arizona weinig dure nieuwkomers, hun beste zaken deden ze in de draft met veelzijdige verdedigers Haason Reddick en Budda Baker.

Met Johnson kan één mirakel altijd. Maar meerdere mirakels op een rij? Neen: globaal bekeken lijken deze Cardinals te zwak en te oud om ver te raken in de play-offs.

 

San Francisco 49ers: gerechtvaardigd optimisme

San Francisco won vorig seizoen welgeteld twee wedstrijden, en dan nog tegen de al even zwakke Rams. Geen wonder dat hoofdcoach Chip Kelly mocht opkrassen. Kyle Shanahan staat nu aan het roer, al de derde coach in drie seizoenen die de erfenis van Jim Harbaugh mag proberen te dragen. Shanahan is naar verluidt “één van de beste offensieve breinen in het spel”, hij zat twee jaar lang aan de knoppen van de offensieve machine van de Falcons.

De nieuwe coach zal zijn fantasie moeten laten werken: ondanks de komst van wide receivers Pierre Garcon en Marquise Goodwin blijft dit team licht wegen in offense. Zeker omdat omstreden quarterback Colin Kaepernick mocht vertrekken en nog steeds waardig vervangen moet worden.

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Kyle Shanahan Foto: AFP

Defensief lijken de 49ers wel versterkt: draftees Solomon Thomas en Reuben Foster bieden meer opties, Elvis Dumervil werd gehaald bij de Baltimore Ravens, en dan is er natuurlijk nog de terugkeer uit blessure van linebacker en natuurlijke leider van het team NaVorro Bowman. Optimisme lijkt gerechtvaardigd in San Francisco.

 

Los Angeles Rams: de kwalitatieve kloof dichten

Na een blitzstart (3-1) raapten de Rams vorig seizoen nog één armzalige overwinning, tegen de New York Jets. Reden: tegenvallende prestaties van quarterback Jared Goff, en het magere tweede seizoen van running back Todd Gurley, die drie wedstrijden meer speelde dan in zijn eerste jaargang en toch 200 yards minder liep. Samen goed voor de zwakste aanval in de NFL.

Met de komst van Sean McVay als nieuwe hoofdcoach is er echter hoop op beterschap: McVay maakte in Washington van Kirk Cousins een top-quarterback, en hoopt dat kunstje in L.A. ongetwijfeld te herhalen met Goff. Als bovendien Gurley zijn goede vorm terugvindt, draftees tight end Gerald Everett en wide receivers Cooper Kupp en Josh Reynolds hun belofte inlossen, en de bij Buffalo weggehaalde Sammy Watkins blessurevrij kan blijven, kunnen de Rams dit seizoen zowaar competitief zijn. Een eerste stap naar het dichten van de kwalitatieve kloof met de rest van de divisie...

 

AFC North

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Pittsburgh Steelers, Cincinnatie Bengals, Baltimora Ravens en Cleveland Browns

Pittsburgh Steelers: “Big Three” fit houden

De Steelers konden de Patriots vorig seizoen niets in de weg leggen in het AFC-kampioenschap, maar met de sublieme combinatie van Antonio Brown en Leveon Bell, de terugkeer van Martavis Bryant na zijn dopingschorsing (waardoor hij heel 2016 aan de kant zat), en het blijkbaar impressionante preseason van draftee TJ Watt – broer van Houston-superster JJ – lijkt hun al sterke offense nog indrukwekkender. Het gameplan samengevat: de tegenstander kan niet iederéén dekken.

De Steelers blijven dus logischerwijze veruit favoriet in hun divisie, op voorwaarde dat ze de “Big Three” (Brown, Bell en quarterback “Big Ben” Roethlisberger) fit kunnen houden.

 

Cincinnati Bengals: de comeback van Green

De Bengals zijn een getalenteerd team, maar blessures voor sleutelspelers boorden vorig seizoen alle hoop de grond in. Zo zag AJ Green (zesvoudig Pro Bowler) zijn reeks van vijf jaar op rij minstens 1.000 yards halverwege het seizoen afgebroken met een hamstring-blessure. De 28-jarige Green wordt steeds belangrijker in het spel van de Bengals, en vormt samen met QB Andy Dalton het hart van de offense van dit team, dat verder moet rekenen op het ontbolsteren van enkele jonge talenten. Let vooral op wide receiver John Ross: het jonkie brak met 4,22 seconden het record op de 40 yard dash, de looptest over 36,5 meter (en blesseerde zich daarbij prompt).

Net als bij de Steelers is ook in Cincinnati de voornaamste bezorgheid dus iedereen fit houden: als dat het geval is, heeft Dalton alle wapens die hij zich zou kunnen wensen.

 

Baltimore Ravens: zoveel pech heb je geen twee jaar op rij

We vallen in herhaling: ook de Ravens maakten vorig seizoen lang indruk, maar na blessures voor quarterback Joe Flacco, en het cruciale trio Smith, Suggs en Dumervil stortte het kaartenhuisje in elkaar. Zij zijn echter allemaal terug, en met Danny Woodhead krijgt het team dat in 2016 de bal al het meest paste er nog een running back extraordinaire bij. Een waardevolle extra optie voor Flacco, zodat die zware arm van hem niet non-stop belast wordt.

Pro: de Ravens kunnen niet elk jaar evenveel pech hebben als in 2016. Bovendien keert veteraan Suggs terug om de defense te leiden. Contra: dit team wordt er niet jonger op. Terwijl de anciens terugkeren uit blessure en op zoek gaan naar hun topvorm, zullen de nieuwelingen de Ravens moeten overeind houden in een zware divisie.

 

Cleveland Browns: licht aan het einde van de tunnel

De pineut van vorig seizoen: de eerste zege pas in de laatste wedstrijd, goed voor de negende jaargang op een rij met meer nederlagen dan overwinningen. Deze franchise moet weer van de grond opgebouwd worden. De man die daarvoor moet zorgen is Myles Garrett, de eerste pick in de draft dit seizoen. Garrett is een getalenteerde speler, maar vooral een freak op fysiek gebied: supersnel én superbreed.

De Browns zoeken het licht aan het einde van de tunnel, maar qua quarterback zijn ze er nog niet: “one hit wonder” Brock Osweiler lijkt niet beweeglijk genoeg en maakt soms bizarre beslissingen onder druk, en de arm van Cody Kessler is gewoon niet sterk genoeg. Cleveland hoopt dus collectief dat rookie Deshone Kizer een meevaller is. In de voorbereiding liet hij alvast goede dingen zien, maar dan laat je wel heel veel afhangen van een jonkie op zo’n cruciale positie.

 

AFC East

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
AFC East: New York Jets, Miami Dolphins, New England Patriots en Buffalo Bills

New England Patriots: de deal van de zomer

Wie doet deze Patriots iets? Na de spectaculaire comeback in de Super Bowl loopt New England op wolkjes. Of dit team zijn titel kan verlengen hangt natuurlijk af van sterspeler Tom Brady, de man die door velen wordt beschouwd als de beste quarterback ooit in de NFL. Het verlies van Julian Edelman door blessure in de voorbereiding is ongetwijfeld een klap, maar met het aantrekken van Brandin Cooks (van New Orleans) deden de Patriots wel de deal van de zomer.

En dan hebben we het nog niet over de terugkeer van Rob Gronkowski uit blessure, en het aantrekken van de vrije Stephon Gilmore, de beste free agent op de markt (om een eventueel vertrek van Malcolm Butler op te vangen). Laat ons een kat een kat noemen: geen hond die er aan twijfelt dat de Pats hun divisie weer winnen. Waar de trein stopt? Dat beslist enkel het lijf van de 40-jarige Brady.

 

Miami Dolphins: Ajayi op zoek naar consistentie

De Dolphins schoten vorig seizoen traag uit de startblokken (1-4), maar haalden vervolgens wel voor het eerst sinds 2008 de play-offs. Daar kwam weliswaar wat geluk bij kijken, en in de wild card-ronde tegen de klasse van de Steelers was die meeval al opgebruikt. Hopen dus dat Jay Ajayi regelmaat in zijn prestaties leert leggen: de pijlsnelle running back uit Londen liet in 2016 in twee onwaarschijnlijk sterke prestaties (tegen de Steelers en de Bills) telkens meer dan 200 yards (van zijn seizoenstotaal van 1.300) noteren, maar daar staat tegenover dat hij in 12 (!) andere wedstrijden niet verder raakte dan 80 yards.

Aanwinsten Julius Thomas en veteraan Lawrence Timmons zijn dan weer versterkingen, zij het blessuregevoelige. Als al dat talent fit en in vorm blijft voor het hele seizoen, is er geen enkele reden waarom deze Dolphins niet opnieuw zouden kunnen figureren in de play-offs.

 

Buffalo Bills: (te?) optimistisch

Geen play-offs voor de Buffalo Bills in de vorige jaargang, na een rampzalige reeks aan het einde van het reguliere seizoen die coach Rex Ryan zijn job kostte. De passing van quarterback Tyrod Taylor blijft ook voor verbetering vatbaar, al moet toegegeven worden dat hij vorig seizoen niet veel opties had om naar te gooien. Bovendien zat de lijn voor hem vol gaten, zodat hij maar liefst 42 keer gesackt werd. Gelukkig bleef zijn reputatie als één van de beste rushing quarterbacks in de NFL wél overeind.

Al besloot het management van de Bills echter dat al die offensieve minpunten niet zo’n groot probleem waren, want de aandacht ging deze zomer toch vooral naar de verdediging, waar safety Micah Hyde (Green Bay) Buffalo defensieve stabiliteit moet bezorgen. Op basis van die sterke defensie waart er blijkbaar optimisme rond in Buffalo, waar men hoopt op de eerste play-offs in 17 jaar. Dat lijkt echter veel gevraagd voor Sean McDermott in zijn eerste jaar als hoofdcoach, en met een aanval die grote gaten vertoont.

 

New York Jets: adieu aan de oudjes

De Jets-fans zullen vorig seizoen snel willen vergeten: tandenloos in de aanval en fragiel in de verdediging, dan word je kansloos laatste in je divisie. Christian Hackenberg moet nu maar eens gaan bewijzen dat hij heeft “what it takes” om een quarterback te zijn in de NFL: nu of nooit. In het centrum van de defense moet de 22-jarige Darron Lee – na een seizoen in de schaduw van de vertrokken David Harris – diens plaats innemen. Bij Ohio State liet hij alvast zien dat hij het in zich heeft...

Naast Harris lieten de Jets nog verschillende oudjes (Darrelle Revis, anyone?) afvloeien, dus dit hele seizoen staat in New York in het teken van de wederopbouw. Het voordeel: de verwachtingen zijn zo wel heel laag.

 

AFC South

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Houston Texans, Indianopolis Colts, Jacksonville Jaguars, Tennessee Titans

Houston Texans: “Not Brock Osweiler”

De fel gehypete defence van de Texans werd vorig jaar compleet tenietgedaan door de slappe offense van QB Brock Osweiler. Die mocht dus opkrassen, en werd vervangen door draftee Deshaun Watson. Die maakte zo’n indruk op training camp, dat hij nu al de basisplaats van Tom Savage (diens veelzeggende nieuwe bijnaam: “Not Brock Osweiler”) zou bedreigen. Het is te hopen dat hoofdcoach Bill “Quarterback Whisperer” O’Brien met dat duo het missende stukje van de puzzel heeft gevonden.

De defense wordt bovendien versterkt met de terugkeer van J.J. Watt. De sterspeler van de Texans miste bijna het hele vorige seizoen met blessures, maar de terugkeer van de drievoudige Defensive Player of the Year op de velden zal alle quarterbacks schrik aanjagen.

 

Tennessee Titans: “Exotic Smashmouth”

De Titans gooiden vorig seizoen in de laatste wedstrijd van het reguliere seizoen alles weg waar ze een heel jaar voor gewerkt hadden: een nederlaag tegen de Texans betekende geen divsietitel én geen play-offs. En met een beenbreuk voor quarterback Marcus Mariota werd het helemaal een Kerstmis om te vergeten.

Met DeMarco Murray en diens doublure Derrick Henry beschikt Tennesse echter wel over die “Exotic Smashmouth”-aanval die zo sterk is in het running game. Nieuwkomers Eric Decker en Corey Davis moeten als wide receivers dan weer in de lucht versterkingen zijn. Deze divisie is bovendien een eitje, met elk team dat problemen heeft op de quarterback-positie. Behalve de Titans… áls ze Mariota fit kunnen houden. Tel daar nog een relatief makkelijke kalender bij, en de Titans moeten hun eerste play-offs sinds 2008 kunnen halen.

 

Jacksonville Jaguars: zelfs ploegmaats raken Bortles beu

De berg baarde een muis in Jacksonville: geen team werd zo gehypet in 2016, en geen team viel vervolgens zo tegen als de Jaguars. Gus Bradley versierde voor zijn ontslag zelfs de niet te benijden eer “de minst succesvolle hoofdcoach in de geschiedenis van de NFL” te zijn. Auch!

Quarterback Blake Bortles zal dus fors moeten verbeteren, nadat hij vorig jaar liet noteren “geen natuurlijke gooier van de bal te zijn”. Tja, da’s toch een vrij cruciaal aspect van de job van een quarterback… Dat hij ook in het preseason interceptie na interceptie gooide, vervult de fans alvast niet met hoop. Naar verluidt raken zelfs zijn ploegmaats de onnauwkeurigheid van Bortles op training beu. Jammer genoeg biedt ook tweede keuze Chad Henne geen waardig alternatief.

Magere troost: met aanwinsten Calais Campbell, A.J. Bouye en Barry Church lijkt de toch al aardige defense verder versterkt.

 

Indianapolis Colts: wat als…?

Andrew Luck moet van de Colts weer de title contender maken die ze een paar jaar geleden nog waren. De duurste speler in de NFL heeft zijn loonstrookje de afgelopen seizoenen niet terugbetaald, want hij zat meer in de ziekenboeg dan hij op het veld stond. De medische staf nam deze zomer dan ook het besluit om een schouderoperatie te bevelen. Maar Luck staat nog steeds niet terug op het oefenveld, en bij zijn terugkeer moet hij plaatsnemen achter een zwakke line.

En dat terwijl de Colts ook niet op hun defense kunnen rekenen om de score intussen binnen de perken te houden... Al moet de komst van tackle Jonathan Hankins en linebackers Jabaal Sheard en John Simon daar wel beterschap brengen. Alles hangt dus af van die schouder van Luck… Het lijkt weer een seizoen van “Wat als” te worden in Indianapolis.

 

AFC West

De ultieme NFL-gids voor het nieuwe seizoen: supercontracten, Super Bowl-kater, en iedereen tegen de Patriots
Denver Bronos, Oakland Raiders, Los Angeles Chargers en Kansas City Chiefs

Oakland Raiders: met de tweede best betaalde speler in de NFL

Het vorige seizoen van de Raiders viel volledig in duigen na blessures voor quarterback Derek Carr. Die leek op weg naar een MVP-award en een serieuze Super Bowl-run, maar die gebroken vinger en daarna een gebroken been beslisten er anders over. Dat het team nog wel voor het eerst sinds 2002 de play-offs haalde, was dan ook een magere troost. Carr is nu weer volledig fit, en met een brandnieuw contract dat van hem de op één na best betaalde speler in de NFL maakt zal hij ongetwijfeld ook voldoende gemotiveerd zijn.

De offense van Carr werd bovendien versterkt met tight end Jared Cook, wide receiver Cordarrelle Patterson en running back Marshawn Lynch. Die laatste figureerde prominent in veel krantenkoppen in zijn thuisstad Oakland: de 31-jarige maakt zijn comeback na een jaar pensioen, en ondertekende naar verluidt een “sterk prestatiegericht contract”. Als hij de ‘Beast Mode’ terug kan vinden die hem een Super Bowl-ring opleverde in Seattle, zal hij een formidabel wapen zijn voor de Raiders.

Een eventuele gooi naar de Super Bowl is dan weer afhankelijk van verbeteringen in de defense (26ste in de NFL vorig seizoen), en van de vraag of er niet te veel heisa ontstaat rond de verhuis van de Raiders naar Las Vegas in 2020.

 

Denver Broncos: ‘No Fly Zone’

De Broncos haalden vorig seizoen voor het eerst sinds 2010 de play-offs niet, een schande voor een team met het defensieve beest Von Miller. Niet dat het de man dit seizoen aan ambitie ontbreekt: Miller iet al weten te mikken op “30 sacks”. Niet onambitieus, zeker als je weet dat het record momenteel op 22 staat! En toch... de “Super Freak” leek ultrascherp op training camp en in het preseason. Dat belooft voor een defense die toch al twee seizoen op rij de beste was in de NFL, en zo de bijnaam ‘No Fly Zone’ verdiende.

Offensief was er wel ruimte voor verbetering. Met versterkingen Bolles, Leary, Watson en Charles lijkt vooral het running game sterker geworden. Rest nog de vraag wie de quarterback wordt: ‘veilige keuze’ Trevor Siemian heeft de strijd voorlopig gewonnen, maar de jonge Paxton Lynch zou hem (in zijn tweede seizoen in de NFL) op de hielen zitten.

 

Kansas City Chiefs: waar ligt het plafond van Smith?

Kansas City pakte vorig seizoen zijn eerste divisietitel sinds 2010, al ging dat niet altijd gepaard met spectaculair football. De play-offs werden bovendien een sof met een thuisnederlaag in de eerste ronde tegen de Chargers. Pijnlijk bilan: de Chiefs konden slechts één play-offwedstrijd winnen sinds 1993!

De vraag rijst dan ook: is quarterback Alex Smith wel goed genoeg om ver te raken in de play-offs? De 33-jarige liet in 4 seizoenen 41 zeges noteren en heeft de hoogste pass rating in de geschiedenis van de Chiefs, maar er blijven twijfels bestaan over zijn plafond.

 

Los Angeles Chargers: betere bescherming voor Rivers

Veel veranderingen bij de Chargers: niet alleen een nieuwe hoofdcoach, mar ook een nieuw stadion na de verhuizing van San Diego naar LA. Quarterback Phillip Rivers (die begint aan zijn 14de seizoen bij de Chargers) liet al weten dat hij “verdoofd” is door de verhuis, maar de hoop van de fans rust toch op zijn schouders. Vraag is vooral of hij dit seizoen wat beter beschermd wordt... Daarvoor besteedden de Chargers drie van hun zeven draft picks aan offensive linemen.

Ook van defensive end Joey Bosa wordt dit jaar veel verwacht: nu de Rookie Defensive Player of the Year verlost is van aanslepende contractbesprekingen, moet hij de verdediging van de Chargers op hetzelfde niveau krijgen als de aanval onder Rivers.

Door Jef Van Hoofstat
  • Meest recent