Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen

Foto: BELGAIMAGE

De kogel is door de kerk: Stoffel Vandoorne wordt aan het einde van dit seizoen aan de deur gezet bij McLaren. Of onze landgenoot een verdere toekomst heeft in de Formule 1, is nog onduidelijk. Maar het toont eens te meer de kwalijke reputatie die het McLaren-team de laatste jaren heeft opgebouwd wat de carrières van rijders betreft. De 26-jarige Rumbekenaar is immers lang niet de enige piloot die zijn Formule 1-carrière (bijna) om zeep zag geholpen worden na een verblijf bij de Britse renstal - al zijn er ook voorbeelden die tonen dat Vandoorne absoluut nog niet moet wanhopen. Een overzicht.

Juan Pablo Montoya (2005-2006)

Deze temperamentvolle Colombiaan kwam in 2001 als een komeet de Formule 1 binnen. Branie op overschot en ballen zo groot als kokosnoten: dat bewees hij al in zijn derde race, toen hij niemand minder dan de grote Michael Schumacher op brutale wijze passeerde en de leiding nam in de Grote Prijs van Brazilië. Na vier jaar bij Williams maakte de Colombiaan begin 2005 de overstap naar McLaren. De verwachtingen waren hooggespannen, maar zouden nooit echt ingelost worden.

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Juan Pablo Montoya (links) finishte in de Grote Prijs van Monaco 2006 nog als tweede achter de latere wereldkampioen Fernando Alonso. Vier races later reed de Colombiaan niet meer in de Formule 1. Foto: BELGAIMAGE

Montoya won in 2005 nog drie Grote Prijzen, maar in 2006 wilde het maar niet lukken. De McLaren was niet meer zo snel als het jaar voordien. En het werd duidelijk dat Montoya's heetgebakerde en bij momenten ronduit wilde gedrag en stijl niet pasten in het gedisciplineerde Britse team, dat toen nog door McLaren-goeroe Ron Dennis werd geleid. Mede door de tegenvallende resultaten kreeg Montoya te horen dat hij aan het einde van het seizoen mocht opkrassen. Uiteindelijk kwam zijn vertrek er nog vroeger: na de Grote Prijs van de Verenigde Staten, halverwege het jaar, verdween de toen 30-jarige Colombiaan als een dief in de nacht om in de Verenigde Staten in het NASCAR-kampioenschap te rijden. Montoya, jarenlang bestempeld als toekomstig wereldkampioen, zou nooit meer in de Formule 1 racen.

Heikki Kovalainen (2008-2009)

Na het plotse vertrek van Fernando Alonso eind 2007 - ook al na onenigheid met het management - moest McLaren snel op zoek naar een tweede rijder om naast nieuwe grote man Lewis Hamilton neer te zetten. De keuze viel uiteindelijk op Heikki Kovalainen, die in zijn eerste seizoen bij Renault regelmatig leuke dingen had laten zien. Al snel werd echter duidelijk dat Kovalainen niet van het kaliber-Hamilton was: de Fin kwam moeilijk uit de verf tijdens zijn twee seizoenen bij het team en zou slechts één keer winnen. Dat gebeurde in de Grote Prijs van Hongarije 2008, toen Felipe Massa’s Ferrari-motor het drie ronden voor de finish begaf en Kovalainen de zege in de schoot geworpen kreeg.

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Heikki Kovalainen won in 2008 zijn enige Grote Prijs in Hongarije. Foto: BELGAIMAGE

McLaren maakte een bijzonder lastig seizoen 2009 mee, maar waar Hamilton in de tweede seizoenshelft regelmatig voorin meestreed en zelfs twee zeges pakte, bleef Kovalainen achterwege. Aan het einde van het jaar werd hij opzijgeschoven ten faveure van regerend wereldkampioen Jenson Button. De carrière van de Fin leek voorbij, aangezien hij door de late aankondiging nog geen zitje had voor het daaropvolgende seizoen. Uiteindelijk zou Kovalainen in december nog een contract tekenen bij het nieuwe Team Lotus (later Caterham), waar hij drie jaar lang bijzonder slecht materiaal ter beschikking had en geen enkel punt zou scoren. Ter illustratie: datzelfde team had na haar opdoeking in 2014 nog steeds geen enkel WK-punt gepakt.

Kovalainen verloor eind 2012 zijn stoeltje bij Caterham en zou in 2013 bij Lotus-Renault nog twee races invallen voor zijn geblesseerde landgenoot Kimi Räikkönen, maar ook daar kon hij geen positieve indruk nalaten. De Fin zou nadien nooit meer Formule 1 rijden: in 2014 racete hij in het Duitse tourwagenkampioenschap (DTM), sinds 2015 is de intussen 36-jarige Kovalainen actief in de Japanse Super GT.

Sergio Pérez (2013)

Het verhaal van Sergio Pérez is mogelijk het meest tragische van allemaal in deze lijst. In 2012, zijn tweede seizoen in de Formule 1, verbaasde de Mexicaan door bij Sauber drie podiumplaatsen te scoren. Toen Lewis Hamilton zijn vertrek bij McLaren aankondigde, moest er uiteraard een vervanger komen. Pérez was de uitverkorene. Frappant detail: om die overstap te maken, moest Checo zijn banden met Ferrari - hij was lid van hun jongerenprogramma - doorhalen. Iets wat Pérez ook prompt deed. McLaren had in 2012 immers nog races gewonnen en leek over grote delen van het seizoen zelfs over de beste auto van het veld te beschikken, hoewel diezelfde wagen ook bijzonder onbetrouwbaar was.

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Pérez kon in 2013 geen vuist maken in de amechtige McLaren MP4-28, net zoals teamgenoot Jenson Button. Foto: AFP

Helaas voor Pérez hing zijn komst ook samen met de neergang die McLaren de laatste jaren ervaart. Die diepe val begon in 2013: het team uit Woking haalde geen enkel podium, maar rijders Button en Pérez haalden alles wat ze konden uit de amechtige wagen. Het zitje van de Mexicaan leek helemaal niet in gevaar. Tot enkele dagen voor de slotrace in Brazilië plots werd bekendgemaakt dat Pérez vanaf 2014 vervangen zou worden door Kevin Magnussen, een rijder uit het jongerenprogramma van McLaren. De carrière van Checo hing even aan een zijden draadje, want zo laat in het seizoen zijn de beschikbare stoeltjes immers schaars.

Uiteindelijk had de toen 23-jarige Pérez geluk: hij vond in extremis nog onderdak bij Force India, waar hij nu al vijf seizoenen rijdt en vijf podiums pakte. “Achteraf bekeken heeft dat ene jaar bij McLaren mijn carrière beschadigd”, liet de Mexicaan in 2015 optekenen. “Wanneer zo’n groot team je opzijschuift, geeft dat geen goede indruk. Bovendien had ik nog één jaar bij Sauber kunnen blijven en dan de overstap kunnen maken naar Ferrari, maar toen kwam die kans bij McLaren.” U leest het goed: Sergio Pérez had vandaag bij Ferrari om zeges en wereldkampioenschappen kunnen strijden. Pijnlijk.

Kevin Magnussen (2014-2015)

Het verging de vervanger van Pérez, Kevin Magnussen, niet veel beter bij McLaren. De Deen liet in zijn debuutjaar 2014 regelmatig positieve tekenen van talent zien - waaronder een tweede plek in zijn eerste race - maar scoorde slechts 55 punten tegenover de 126 stuks van teamgenoot Jenson Button. Naar het einde van het jaar toe, toen Fernando Alonso bekendmaakte dat hij Ferrari zou verlaten, werd het al snel het slechtst bewaarde geheim van de paddock dat hij naar McLaren zou terugkeren. Dat riep echter vragen op omtrent het tweede stoeltje: zou McLaren kiezen voor de oudere Button, die bijna met pensioen zou gaan, of jonge hond Magnussen?

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Kevin Magnussen kreeg in 2015 zijn ontslagmail op zijn 23ste verjaardag. Foto: AFP

Uiteindelijk koos McLaren voor Button, waardoor Magnussen werd gedegradeerd tot test- en reserverijder. In die rol kon de Deen ook deelnemen aan de Grote Prijs van Australië 2015 nadat Alonso tijdens tests gewond was geraakt bij een vreemd ongeluk. McLaren reed toen echter voor het eerst met de beruchte Honda-motor en het exemplaar in Magnussens wagen begaf het nog voor de start, waardoor de Deen niet kon racen. De rest van het jaar zou de jongeling niet meer in actie komen.

Het verhaal van Magnussen bij McLaren kreeg eind 2015 een pijnlijk einde. Op 5 oktober, nota bene zijn verjaardag, kreeg de Deen een mail van de persoonlijke assistent van teambaas Ron Dennis met de boodschap dat er geen plaats meer voor hem was bij het Britse team. Magnussen gaf later aan dat hij dat al langer had verwacht, aangezien hij absoluut een racezitje wilde en dat bij McLaren niet mogelijk was. De nog steeds amper 25-jarige Deen kreeg wel zijn zin: in het seizoen 2016 belandde hij bij Renault en nadien verhuisde hij naar Haas, waar hij vandaag nog steeds rijdt.

Fernando Alonso (2015-2018)

Ook Vandoornes huidige teamgenoot Fernando Alonso past in dit rijtje, hoewel bij zijn opname in deze lijst gerust een vraagteken kan geplaatst worden. We hebben het hier immers over een tweevoudig wereldkampioen die jarenlang heeft getoond dat hij bij de beste rijders aller tijden hoort. Van een stukgelopen carrière is dus weinig sprake. De reden waarom de Spanjaard hier alsnog genoemd wordt, is simpel: in de laatste vier jaar van zijn loopbaan, waarin hij met McLaren een langverwachte derde wereldtitel hoopte te pakken, moest Alonso vechten met materiaal dat qua kwaliteit niet met zijn eigen talent overeenkwam. Bijgevolg zag hij de afgelopen seizoenen zijn Formule 1-carrière als een nachtkaars uitdoven.

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso moest maar al te vaak opgeven met motorproblemen de voorbije jaren. Foto: BELGAIMAGE

De 37-jarige Spanjaard hangt eind dit seizoen zijn helm aan de wilgen om in een andere raceklasse - vermoedelijk IndyCar - zijn geluk te beproeven. Al liet hij de deur voor een mogelijke terugkeer op een kier staan. De kans dat McLaren de komende jaren een topwagen bouwt, lijkt door hun recente prestaties en zwakke management echter nihil. En Alonso heeft door zijn bij momenten moeilijke houding zelf de kansen op betere zitjes verkwanseld.

Stoffel Vandoorne (2017-2018)

Uit de bovenstaande opsomming blijkt dat McLaren de laatste jaren een gevaarlijke plaats is geworden voor groot talent. Maar het blijkt net zo goed dat Stoffel Vandoorne (nog) niet hoeft te wanhopen: Sergio Pérez en Kevin Magnussen bouwden immers een respectabele carrière uit in de Formule 1 na hun vertrek bij McLaren en maken vandaag nog steeds het mooie weer bij respectievelijk Force India en Haas. Ook buiten de Formule 1 zijn er voldoende teambazen uit andere raceklasses die talenten zoals Vandoorne maar al te graag zullen zien komen. En McLaren? Zij beginnen volgend jaar met twee nieuwe namen: Carlos Sainz Jr. en de piepjonge Lando Norris. Twee rijders die net als Vandoorne over een serieuze dosis talent beschikken. We hopen oprecht voor beide heren dat hun namen over enkele jaren niet moeten bijgeschreven worden in deze lijst.

Wespennest McLaren: ook deze rijders zagen er de laatste jaren hun Formule 1-carrières (bijna) stuklopen
Foto: EPA-EFE
Door svar
  • SPORT VOOR ABONNEES
    Meest recent