Duo Gilbert - Alaphilippe wil wonderbaarlijk voorjaar Deceuninck - Quick Step feestelijk einde geven: “En eindelijk komen we aan in Luik”

Foto: BELGA

Julian Alaphilippe en Philippe Gilbert. Waar de ene zijn achternaam eindigt, begint de voornaam van de andere. Een duo ook waarmee je kan uitpakken. De meest recente winnaars van Milaan-Sanremo en Parijs-Roubaix, een ex-winnaar van Luik-Bastenaken-Luik ook. En Julian Alaphilippe is komende zondag gewoon dé uitgesproken favoriet voor Luik-Bastenaken-Luik. Ja toch!

Het imposante en poepsjieke ‘La Butte aux Bois’ temidden het Limburgse groen in Lanaken, daar heeft Deceuninck - Quick Step tijdelijk haar uitvalsbasis voor de Ardennen-klassiekers. Julian Alaphilippe en Philippe Gilbert leven zorgeloos toe naar hun laatste afspraak van het voorjaar.

Julian, een zekere Eddy Merckx is de laatste die erin slaagde Milaan - Sanremo en Luik-Bastenaken-Luik in één en hetzelfde seizoen te winnen. Waarom is het zo moeilijk beide wedstrijden te winnen in één en hetzelfde seizoen en zorgt dat voor extra druk?

Alaphilippe: “Daar denk ik echt niet aan, voor noch tijdens de wedstrijd. Ik concentreer mij gewoon op de doelen die ik mij heb gesteld. In Sanremo winnen was al speciaal voor mij. Nu ben ik in de Ardennen en opnieuw met heel veel motivatie. Ik ben al blij dat ik de Waalse Pijl heb gewonnen en nu concentreer ik mij op Luik. Wat het resultaat zondag ook is, mijn voorseizoen is al geslaagd. De moeilijkheid om beiden te winnen ligt in het feit dat de wedstrijden zo ver uit elkaar liggen en dat je héél lang goed moet proberen te zijn.”

Ben je zondag topfavoriet?

Alaphilippe: “Ik behoor zeker tot de favorieten maar of ik de topfavoriet ben, dat weet ik niet. Deze wedstrijd zit wel al lang in mijn hoofd en nu ik het nieuwe parcours heb gezien, weet ik dat ik mijn kansen heb. Ik weet ik zondag een grootse prestatie kan neerzetten.”

Wat vinden jullie van het nieuwe parcours?

Alaphilippe: “Ik was ongeduldig om het te ontdekken en ben blij met wat ik zag. De koers kan nu veel vroeger geopend worden. Maar de opeenvolging van hellingen zullen het zwaar maken. Heel wat renners gaan het parcours willen gebruiken om een spurt te vermijden. En als er al wordt gespurt, dan zal het met een zeer klein groepje zijn. Ik heb het voordeel dat ik mij aan verschillende scenario’s kan aanpassen. Maar de Roche-aux-Faucons wordt sowieso heel belangrijk.”

Duo Gilbert - Alaphilippe wil wonderbaarlijk voorjaar Deceuninck - Quick Step feestelijk einde geven: “En eindelijk komen we aan in Luik”
De verkenning van La Redoute. Foto: Photo News

Gilbert: “Ook voor mij is het een première. Het gaat de koers veranderen. We gaan meer aanvallen zien, dat hoop ik toch. Anderzijds: we rijden veel meer over grote wegen en zoals de wind wordt voorspeld, gaat die in het nadeel staan. Dat kan dan weer de wedstrijd blokkeren.”

Hoe speciaal is het om in het centrum van Luik aan te komen?

Gilbert: “Ik zou bijna zeggen ‘eindelijk’. Daarboven (Ans, red) was eigenlijk een beetje triest en gaf een verkeerd beeld van de stad Luik. Ik ben blij dat ik toch één keer in mijn carrière een echte Luik-Bastenaken-Luik heb kunnen rijden. Het zal visueel veel mooier zijn, zowel voor de renners als voor het publiek.”

Zondag is de aankomst veranderd, ook de Amstel heeft voor een andere finish gekozen. En plots zien we veel mooiere wedstrijden.

Duo Gilbert - Alaphilippe wil wonderbaarlijk voorjaar Deceuninck - Quick Step feestelijk einde geven: “En eindelijk komen we aan in Luik”
Een aandachtige Gilbert Foto: BELGA

Gilbert: “Dat er meer attractief wordt gekoerst, is te wijten aan het parcours maar ook aan de renners. Zondag zie je toch dat vooral klimmers de plak zwaaien en klimmers zijn ‘des attentistes’, afwachters. Die jongens kijken doorlopend naar hun wattages. Als je Flandriens Luik-Bastenaken-Luik laat rijden, dan zie je ook meer aanvallen. Het zijn twee verschillende pelotons. Dat verklaart waarom bepaalde koersen vervelend zijn en andere klassiekers net weer niet.”

Wie vrees je zondag het meest?

Alaphilippe: “Astana is al een heel seizoen sterk. Ze zijn moeilijk te kloppen en met Fuglsang ben ik dit seizoen al meerdere keren in de aanval geweest. Ze durven de koers dynamiteren en vinden daarvoor zondag een geschikt parcours. Fuglsang en anderen binnen die ploeg zijn capabel om alleen toe te komen. We zullen heel aandachtig moeten koersen. En de weersvoorspelling staat me niet aan. Ik hou er niet van om in slecht weer te rijden en heb er ook slechte herinneringen aan. In 2016, met de sneeuw en de hagel, heb ik een hele dag gevochten tegen de koude. Ik kan alleen maar hopen, drie jaar later, dat ik de koude beter verdraag. Bovendien kan ik rekenen op een sterke ploeg. Naast Philippe is er ook nog Enric (Mas, nvdr) en zeker ook Dries Devenyns die me overal bijstaat.”

Julian, je hebt er een lang voorseizoen opzitten. Hoe voel je je momenteel?

Alaphilippe: “Toch wel vermoeid. Maar mijn conditie is nog altijd goed, anders had ik woensdag niet gewonnen. Het klopt wel dat mijn eerste piek al vroeg lag, met Strade en Sanremo. Mijn val in Baskenland heeft me misschien wat extra frisheid gegeven. Ik hoop alleszins dat het tot zondag goed gaat.”

De verwachtingen in Frankrijk zijn hoog. Stoort je dat?

Alaphilippe: “Helemaal niet. Ik concentreer me op mijn doelen. Luik is zo’n doel, ik droom er al jaren van om deze wedstrijd te winnen. Ik weet dat er verwachtingen zijn maar dat verandert niets aan mijn manier van koersen. Ik probeert te winnen, niet meer en niet minder.”

Philippe, hoe heb jij de Waalse Pijl gevolgd?

Gilbert: “Voor de televisie. Of dat moeilijk was? Helemaal niet. Het is al lang geleden dat ik er nog bij was. Ik vond het mooi om zien, het was een zeer intense koers. En we hebben gewonnen.”

Duo Gilbert - Alaphilippe wil wonderbaarlijk voorjaar Deceuninck - Quick Step feestelijk einde geven: “En eindelijk komen we aan in Luik”
The Wolfpack Foto: Photo News

Ben jij nog op het niveau van Roubaix?

Gilbert: “Moeilijk te zeggen, het zijn ook twee totaal verschillende koersen. Na de Amstel ben ik teruggekeerd naar Monaco en heb ik geprobeerd zo goed mogelijk te herstellen. Pas zondag weet ik of ik het mij is gelukt.”

Julian, jij bent straks einde contract? Heb je al een planning in je hoofd met betrekking tot een nieuw contract?

Alaphilippe: “Neen, daarvoor is het te vroeg. Na zondag ga ik in eerste instantie genieten van een break. Daarna zien we wel.”

Door Guy Van Den Langenbergh in Lanaken