Het Ajax van de Serie A, waar een Rode Duivel schittert

Foto: EPA-EFE

Eén trofee prijkt er in de vitrinekast van Atalanta Bergamo: de Coppa Italia uit 1963. Maar daar kan vanavond eindelijk een beker bij wanneer de club in de bekerfinale Lazio verslaat. Het zou de eerste bekroning zijn van een wonderseizoen, waarin de nerazzurride voetbalwetten tarten. Met Rode Duivel Timothy Castagne in een meer dan belangrijke bijrol.

“Ben je van Bergamo, dan zit Atalanta in je hart.” Onder dat mom worden sinds 2011 jaarlijks duizenden blauw-zwarte shirts uitgedeeld aan acht kraamklinieken in Bergamo. Een ideetje van voorzitter-entrepreneur Antonio Percassi, ondanks zijn 65 jaar vijf jaar geleden zelf nog ontvanger van zo’n shirt na de geboorte van zijn zesde kind. Vandaar dat het stadje, dat alleen bekend is om zijn Ryanair-luchthaven en een Europese halve finale tegen KV Mechelen, dezer dagen in de ban van zijn voetbalclub leeft, van 7 tot 77 jaar.

Want minstens even vruchtbaar als zijn voorzitter is ook het seizoen van zijn Atalanta. Niet alleen speelt het vanavond de bekerfinale tegen Lazio – waar Silvio Proto normaal gezien op de bank zit – nadat landskampioen Juventus in de kwartfinales werd afgedroogd met 3-0. Op twee speeldagen van het einde staat Atalanta ook vierde, op Champions League-koers. En vooral de manier waarop spreekt tot de verbeelding.

Om te beginnen is Atalanta een armoezaaier in de Serie A. De ranking van de loonmassa’s bepaalt waar in het klassement een club zal eindigen en liefst dertien clubs storten maandelijks meer aan hun spelers dan het provincieclubje uit Lombardije. En toch staat Atalanta boven AC Milan, AS Roma en Lazio. In de huidige kern kostten slechts twee spelers meer dan 10 miljoen euro: recordaankoop Duvan Zapata, een spits van 14 miljoen en goed voor 22 goals, en Nederlands international Marten de Roon. De rest bestaat uit goedkope ontdekkingen, aangebracht door het leger van twintig scouts en veertig tipgevers.

Het Ajax van de Serie A, waar een Rode Duivel schittert
Timothy Castagne. Foto: AFP

Zo is Timothy Castagne, twee jaar geleden opgehaald bij RC Genk, zelfs de op vijf na duurste aankoop uit de clubgeschiedenis. Hij kostte amper 6 miljoen euro. De rest van de kern is gespekt met jeugdspelers uit de befaamde scuola di calcio van Atalanta, die in het verleden klasbakken afleverde als Gaetano Scirea, Roberto Donadoni, Filippo Inzaghi en Christian Vieri.

Zoals Ivan Leko

Tegelijkertijd verkocht Atalanta alleen al de jongste drie jaar vijf spelers voor minstens 20 miljoen euro. Timothy Castagne, al genoemd bij Napoli, AS Roma en AC Milan en voor Nieuwjaar niet bijster gelukkig met het jojoën tussen bank en veld, kan de volgende worden die de kas zal spijzen. Al lijkt het zijn intentie om te blijven als Atalanta zich plaatst voor de Champions League.

De architect van het succes is, meer dan zijn potente voorzitter of de Luxemburgse vleugelback, trainer Gian Piero Gasperini, een 61-jarige ex-verdediger die werd opgeleid door Juventus, maar als speler nooit doorbrak. In zijn eerste seizoen, twee jaar geleden, eindigde Atalanta meteen vierde, het beste resultaat ooit. Bijna werd Gasperini dat seizoen als eerste coach op straat gezet na vier nederlagen in de eerste vijf speeldagen. Tot hij besloot om all-in te gaan en vol voor een 3-4-1-2-formatie te kiezen, met vleugelbacks die even belangrijk zijn voor Atalanta als voor het Club Brugge van Ivan Leko. Waarna meteen het Napoli van Maurizio Sarri voor de bijl ging.

Sindsdien stopte de blauw-zwarte machine niet meer en is Castagne, gehaald nadat Atalanta afzag van Thomas Foket, een revelatie. Al klaagde die in december nog dat “Roberto Martinez in één dag meer tegen me zei dan Gasperini in anderhalf jaar”. Niettemin speelt Atalanta tegenwoordig het meest attractieve voetbal van de Serie A. Geen ploeg creëerde zo veel kansen, geen team scoorde vaker. Neen, ook niet Cristiano Ronaldo en het elftal in zijn schaduw. In de laatste match die niet gewonnen werd, vorige maand tegen Empoli, produceerde Atalanta 47 schoten op doel. En toch bleef het 0-0.

“Zoals Ajax man op man speelt, het doet mij denken aan Atalanta”, vindt ex-bondscoach Fabio Capello. Hoge pressing, man op man: Atalanta is nog maar eens het bewijs dat het voetbal dezer dagen toebehoort aan de lefgozers. Zelfs in het soms zo conservatieve Italië...

Door Koen Van Uytvange
Meer voetbal