De 24 Uur van Le Mans in 24 punten: dit moet u weten over de legendarische uithoudingsrace waarin Stoffel Vandoorne meerijdt

Foto: AFP

Met Stoffel Vandoorne is er eindelijk nog eens een Belg die kans maakt om de 24 Uur van Le Mans op zijn naam te schrijven. De Rumbekenaar kan dit weekend de eerste vaderlandse eindwinnaar in 28 jaar worden, al wordt topfavoriet Toyota kloppen een serieuze uitdaging. Maar er valt nog veel meer te vertellen over ’s werelds bekendste uithoudingsrace, die niet eens zo ver van onze contreien georganiseerd wordt. Wij verkennen met u de 24 Uur van Le Mans in 24 namen, begrippen en stellingen.

LEES OOK (N+). Wat maakt Le Mans zo apart? Thierry Boutsen: “300 kilometer per uur, 24 uur aan een stuk”

1. Circuit de la Sarthe

Aftrappen doen we met de plek waar de race gereden wordt. Het Circuit de la Sarthe is een indrukwekkende 13,626 kilometer lang. De baan heeft ruwweg een rechthoekige vorm en verbindt Le Mans met de dorpjes Mulsanne en Arnage. Bekend is de rechte lijn van Les Hunaudières, waar vroeger snelheden boven de 400 kilometer per uur werden gehaald. Sindsdien werden echter twee chicanes gebouwd om de snelheden omlaag te halen. Op de huidige omloop is het topsnelheidsrecord sinds vorige week in handen van, jawel: Stoffel Vandoorne.

2. World Endurance Championship

De 24 Uur van Le Mans is het kroonjuweel in het World Endurance Championship, het wereldkampioenschap voor sportwagenraces. Dat kampioenschap bestaat pas sinds 2012. Ook de 6 Uur van Spa-Francorchamps maakt deel uit van het WEC. De 24 Uur van Le Mans is sinds het huidige seizoen 2018-2019 de afsluitende race, wat betekent dat dit weekend ook de wereldtitel uitgedeeld wordt.

LEES OOK.Razendsnelle Stoffel Vandoorne schrijft geschiedenis tijdens testritten voor befaamde 24 Uur van Le Mans

3. Super Season

Een term die u dit weekend meerdere keren zal horen tijdens uitzendingen. Om van het WEC een kampioenschap te maken dat vanaf dit kalenderjaar tijdens de winter doorgaat, werd het oorspronkelijke seizoen 2018 uitgebreid met twee races in 2019. Dat leidde tot een bijzondere regeling waarbij de 6 Uur van Spa en de 24 Uur van Le Mans in het seizoen 2018-2019 twee keer meetellen voor hetzelfde kampioenschap. De edities van 2018 en 2019 worden allebei verrekend in de eindstand. Deze bizarre gebeurtenis, dat de term ‘Super Season’ kreeg, is gelukkig eenmalig.

4. Vier raceklasses

Een bijzonderheid aan het racen in het WEC - en dus ook tijdens de 24 Uur van Le Mans - is het feit dat vier verschillende raceklasses op hetzelfde moment op de baan racen. De wagens variëren van razendsnelle prototypes tot meer alledaagse sportwagens die u zelf makkelijk zou kunnen kopen, indien u daar het budget voor heeft.

5. Le Mans Prototypes

Deze machines zijn degenen die u komend weekend het meest in de gaten moet houden. De Le Mans Prototypes, afgekort LMP, zijn de snelste wagens die gebruikt worden in sportwagenraces. Qua snelheid komen ze zelfs relatief dicht in de buurt van Formule 1-wagens. Deze wagens worden verdeeld in twee klassen. De LMP1-klasse is bedoeld voor fabrieksteams en voor privéteams die hen durven uitdagen. Lees: de teams met de meeste centen komen hierin uit. De LMP2-klasse is er voor privéteams die met een beperkt budget racen en dus minder snelle wagens kunnen bouwen.

6. GTE Pro en GTE Am

De twee laagste klasses zijn die met GTE-wagens (Grand Touring Endurance). Dat zijn normale - doch zeer snelle - productiewagens die u perfect op de openbare weg zou kunnen tegenkomen. Het verschil tussen de twee raceklasses van deze categorie is simpel. In de GTE Pro-klasse komen professionele rijders aan de start, terwijl in de GTE Am-klasse amateurrijders meedoen. Al is ‘amateur’ een relatief begrip: ook deze piloten hebben hun strepen verdiend in de racerij.

7. Tom Kristensen

De man die zoals geen ander geschiedenis schreef in Le Mans. Tom Kristensen kan u gerust het Le Mans-equivalent van Michael Schumacher noemen: de Deen is duidelijk recordhouder met maar liefst negen zeges. Kristensen won voor het eerst in 1997, om vervolgens van 2000 tot 2005 de legendarische race maar liefst zes keer op rij te winnen. Daar kwamen in 2008 en 2013 nog twee overwinningen bij. Kristensen is intussen op pensioen, al is hij in de winter nog steeds een graag geziene deelnemer bij de Race of Champions.

De 24 Uur van Le Mans in 24 punten: dit moet u weten over de legendarische uithoudingsrace waarin Stoffel Vandoorne meerijdt
Onze landgenoot Jacky Ickx (rechts) won de 24 Uur van Le Mans maar liefst zes keer. Foto: ASSOCIATED PRESS

8. Monsieur Le Mans

Er is maar één iemand die de bijnaam Monsieur Le Mans verwierf, en het is niet Tom Kristensen. Wel een landgenoot: Jacky Ickx, niet toevallig ook de meest succesvolle F1-rijder die België ooit heeft voortgebracht. Ickx won de 24 Uur van Le Mans maar liefst zes keer, de eerste in 1969 en de laatste in 1982. Daarmee is hij nog steeds de op één na meest succesvolle rijder in de geschiedenis van deze wedstrijd.

9. Le Mans-start

Wie Jacky Ickx zegt, moet ook denken aan de Le Mans-start. Vroeger moesten de rijders bij de start naar hun geparkeerde wagen lopen en zoefden ze weg zonder veiligheidsgordels aan te doen. Tot Ickx, die het hele gedoe belachelijk gevaarlijk vond, er in 1969 voor zorgde dat de hele procedure werd afgeschaft. Onze landgenoot liep doodkalm naar zijn verouderde Ford GT40, gespte zichzelf vast en vertrok als allerlaatste.

Precies 24 uur later kwam Ickx als winnaar over de streep en werd hij samen met teamgenoot Jackie Oliver gehuldigd na een van de spannendste finishes ooit: Ickx haalde concurrent Hans Herrmann pas in tijdens de slotronde. Het jaar nadien was van de veelbesproken Le Mans-start niets meer te zien. Tegenwoordig wordt een rollende start gebruikt.

10. Duitsland boven alles

Als er één land succesvol is geweest in Le Mans, dan moeten het wel onze oosterburen zijn. Qua rijders heeft Frankrijk weliswaar de meeste overwinningen op haar naam, maar de Duitsers regeren als het op constructeurs aankomt. Porsche en Audi, die recent allebei zijn afgehaakt in de LMP1-klasse, wonnen respectievelijk 19 en 13 keer en zijn daarmee eerste en tweede in de ranglijst. Mercedes en BMW staan elk één keer op de erelijst.

11. Triple Crown

De 24 Uur van Le Mans behoort tot de Triple Crown van de motorsport: de drie meest felbegeerde races ter wereld. Naast de 24 Uur van Le Mans zijn dat de Indianapolis 500 en de Grote Prijs van Monaco. Slechts één rijder slaagde er ooit in ze alledrie te winnen: Graham Hill. In recente jaren is Fernando Alonso hard op jacht naar het behalen van de Triple Crown: de Spanjaard won de GP van Monaco in 2006 en 2007 en schreef vorig jaar ook Le Mans bij op zijn palmares.

De 24 Uur van Le Mans in 24 punten: dit moet u weten over de legendarische uithoudingsrace waarin Stoffel Vandoorne meerijdt
Fernando Alonso, één van de winnaars van vorig jaar. Foto: AFP

12. Olivier Gendebien

In België wordt deze man soms over het hoofd gezien door het enorme succes van Jacky Ickx, maar met Olivier Gendebien is er nog een landgenoot die een zeer fraai palmares heeft in Le Mans. Gendebien, die op piepjonge leeftijd in het verzet ging tijdens de Tweede Wereldoorlog, werd in de tweede helft van de twintigste eeuw een gerenommeerd coureur. Hij won de 24 Uur van Le Mans vier keer, in 1958, 1960, 1961 en 1962. Bij zijn zege in 1960 deed hij dat trouwens samen met Paul Frère, nog een landgenoot.

13. De ramp van 1955

De 24 Uur van Le Mans heeft door de jaren heen uiteraard ook tragedie gekend. De ergste daarvan was de ramp van 1955, toen de Franse piloot Pierre Levegh zwaar crashte en overleed. Zijn wagen belandde in het publiek, waardoor naast Levegh ook 82 toeschouwers de dood vonden. Het is tot op de dag van vandaag het dodelijkste ongeval in de geschiedenis van de motorsport.

14. Meer dan 5.000 kilometer

In een race van 24 uur worden er natuurlijk flink wat kilometers afgelegd. Het huidige record is 5.410,713 kilometer, ofwel 397 rondjes op de huidige omloop. Dat record werd gevestigd in 2010 door Mike Rockenfeller, Timo Bernhard en Romain Dumas, die toen wonnen voor Audi.

15. Het grootste veld aller tijden

Het huidige deelnemersveld heeft al een record gebroken nog voor de race begonnen is. Met 61 wagens heeft de 87ste editie van dit jaar het grootste aantal deelnemende wagens ooit in de 24 Uur van Le Mans.

16. Stoffel Vandoorne, Laurens Vanthoor en Maxime Martin

Dit zijn de drie Belgen die dit jaar aan de start staan. Stoffel Vandoorne komt uit in de LMP1-klasse voor SMP Racing. Hij deelt wagen nummer 11 met de Russen Vitaly Petrov en Mikhail Aleshin. Laurens Vanthoor en Maxime Martin rijden allebei in de GTE Pro-klasse, respectievelijk in de Porsche #92 en Aston Martin #97. Hou Vanthoor zeker in de gaten: hij won vorig jaar in de GTE Pro-klasse - waardoor hij de meest recente Belgische klassewinnaar is in Le Mans - en rijdt dit jaar opnieuw met zijn toenmalige teamgenoten Michael Christensen en Kevin Estre.

17. Toyota

De winnaar van vorig jaar en logischerwijze ook de topfavoriet van dit jaar. Toyota veroverde op donderdagavond de pole position met wagen #7 bestuurd door José Maria Lopez, Mike Conway en Kamui Kobayashi. De Toyota #8 met Fernando Alonso, Kazuki Nakajima en Sébastien Buemi start als tweede. De twee Toyota TS050 Hybrid’s zijn ook dit jaar de te kloppen machines, zoveel is duidelijk.

De 24 Uur van Le Mans in 24 punten: dit moet u weten over de legendarische uithoudingsrace waarin Stoffel Vandoorne meerijdt
De Toyota #7 staat op pole position. Foto: AFP

18. Rebellion Racing en SMP Racing

Dit zijn de twee grote uitdagers van Toyota. En hun kansen lijken groter dan vorig jaar, want de verschillen in de kwalificatie waren naar Le Mans-normen klein. Twee privéteams die het opnemen tegen het grote fabrieksteam van Toyota: als Rebellion of SMP zondag wint, is het hoe dan ook een mooi en straf verhaal. Stoffel Vandoorne weet wat hem te doen staat in de SMP Racing #11.

LEES OOK.Stoffel Vandoorne zal op vijfde plek starten in eerste 24 Uur van Le Mans, pole position gaat naar topfavoriet Toyota

19. DragonSpeed en ByKolles

De twee kleine privéteams van de LMP1-klasse die wellicht weinig kans maken op de zege. Al verdienen deze teams respect voor hun doorzettingsvermogen. En laat dat nu net iets zijn dat in Le Mans altijd beloond kan worden. Dat werd twee jaar geleden nog bewezen toen 5 van de 6 LMP1-wagens uitvielen en de enige overgebleven LMP1 eveneens met pech te maken kreeg. Het zorgde ervoor dat Le Mans ei zo na een winnaar uit de LMP2-klasse kreeg: de Jackie Chan DC Racing #38 eindigde op amper één ronde van de winnende Porsche #2, bestuurd door Timo Bernhard, Earl Bamber en Brendon Hartley.

20. Traditie van champagne spuiten begon in Le Mans

De winnaar van een autorace mag doorgaans met een fles champagne spuiten, en dat is een traditie zijn oorsprong heeft in Le Mans. Meer bepaald bij de vorig jaar overleden Dan Gurney, die na zijn zege in 1967 samen met teamgenoot Anthony Joseph Foyt de champagne rijkelijk in het rond liet vliegen. De entourage van de twee, waaronder toenmalig Ford-baas Henry Ford II, kreeg de volle lading. Het hele tafereel werd gretig gefilmd en is sindsdien een motorsporttraditie geworden.

21. Ferrari

Waar Ferrari in de Formule 1 het team is met de grootste geschiedenis, is dat in Le Mans wel anders. Ferrari staat weliswaar op de derde plaats qua overwinningen met negen stuks, maar de laatste zege is al geleden van 1965. Na dat jaar werd Ferrari overvleugeld door Ford: een legendarisch verhaal dat dit jaar verfilmd zal worden in de bioscoopfilm ‘Ford v. Ferrari’. De film verschijnt aan het einde van dit jaar en met topacteurs Matt Damon en Christian Bale in de hoofdrollen, kan dit alleen maar een must watch zijn.

22. Michel Valliant

Als autosportleek kent u de 24 Uur van Le Mans misschien wel via de stripreeks Michel Valliant, een creatie van de Franse cartoonist Jean Graton. De strips gaan vanzelfsprekend over de avonturen van racepiloot Michel Valliant en daarin komt de legendarische 24-uursrace regelmatig terug.

23. Bertrand Gachot

De man die in 1991 als voorlopig laatste Belg als eerste over de streep kwam in Le Mans, al wordt het enfant terrible vooral herinnerd omwille van zijn escapades buiten de racewagen. Traangas spuiten in het gezicht van een Londense taxichauffeur, bijvoorbeeld. Kan Stoffel Vandoorne dit weekend de opvolger van Gachot worden en als eerste Belg in 28 jaar een algemene winnaar van de 24 Uur van Le Mans worden?

24. Winnen op je eentje

Hoe onwaarschijnlijk het ook klinkt: er was ooit een rijder die de 24 Uur van Le Mans praktisch in zijn eentje heeft gewonnen. Dat gebeurde in 1950, toen de Fransman Louis Rosier zich inschreef en een duo vormde met zijn zoon Jean-Louis Rosier. Papa Louis begon de race en reed meteen door tot ongeveer 5 uur ’s morgens. Daarna bracht hij de wagen naar binnen om zelf een reparatie uit te voeren. Zoon Jean-Louis reed nadien naar buiten terwijl zijn vader even pauze nam om te eten. Na amper twee rondes - ofwel ongeveer 11 minuten - nam Louis het stuur weer over van zijn zoon en reed hij door tot het einde. Hallucinante toestanden die door de huidige regels niet meer mogelijk zijn.

De 24 Uur van Le Mans in 24 punten: dit moet u weten over de legendarische uithoudingsrace waarin Stoffel Vandoorne meerijdt
Als u dit weekend kijkt, zullen de wagens van Rebellion Racing u hoe dan ook opvallen. Foto: Photo News
Door Sam Varewyck
  • Meest recent