Dit N+ artikel is exclusief voor jou als abonnee.

Abonnee worden? Kies je leesformule

18/07/2019 - Natuur en Wetenschap
camera closecorrect down facebook gplus Het Nieuwsblad nextprevquote share twitter video

Na de Tesla en de raket: nu wil Elon Musk computers besturen via gedachten

Nog voor eind volgend jaar zal een robot draadloze elektroden in de hersenen van een mens plaatsen. Die zorgen ervoor dat het brein een computer kan besturen. Of toch als het van Elon Musk afhangt. Na een geheimzinnige stilte van meer dan twee jaar heeft zijn medisch onderzoeksbedrijf Neuralink onthuld waar al die tijd aan gewerkt werd. “Respect voor wat hij doet, maar hier slaat Musk de bal toch mis”, zegt een topneuroloog.

Geen rem op Musk

“Een technologie die de toekomst van de mensheid verzekert.” Zoals we het van hem gewend zijn, haalde Elon Musk de superlatieven boven om zijn nieuwste project voor te stellen. “We zijn klaar om de wereld te vertellen waaraan Neuralink de voorbije twee jaar gewerkt heeft.” En dat lijkt inderdaad veelbelovend.

De Amerikaanse start-up heeft een robot ontwikkeld die het mogelijk zal maken mensen een computer te laten besturen via hun gedachten. Eerst worden in de schedel vier gaten van 8 millimeter geboord. Vervolgens worden minuscule draden, nog fijner dan menselijk haar, in de hersenschors geplaatst onder begeleiding van een neurochirurg. De duizenden elektroden die er zo terechtkomen, kunnen uiteindelijk een draadloze connectie tot stand brengen met een chip. Neuralink heeft het al succesvol getest op ratten en een aap. Voor mensen die verlamd zijn, zou die technologie het op korte termijn mogelijk maken via hun gedachten een computer veertig woorden per minuut te laten tikken.

Beter horen met chip

Komt de Tesla-wonderboy daarmee opnieuw met baanbrekende technologie, of is het eerder een futuristische droom? “Hoe Musk zijn middelen aanwendt om met een soort kinderlijke naïviteit in de technologie en de wetenschap te stappen, vind ik straf”, zegt Vlaams neuroloog en auteur van Het briljante brein Steven Laureys. “Maar dit is niet helemaal nieuw. In ons land wordt al in een aantal ziekenhuizen gewerkt aan cyberborgs. Daarbij plaatsen we een chip bij de gehoorzenuw van iemand die doof is om het gehoor toch te verbeteren. Mensen met hersenschade leren zelfs opnieuw stappen door toedoen van deze zogenaamde brain-computer interfaces.”

Maar Musk ziet het grootser. De miljardair wil dat zijn robot er op lange termijn in slaagt een soort superbrein te creëren. Een brug te ver, vindt Laureys. “Hij vergelijkt ons brein met een computer, maar zo is het niet. Het is geen binair stelsel van nulletjes en eentjes. Integendeel: het is een complex gegeven dat we nog altijd niet volledig begrijpen.”

Toch wil Musk een brein dat sneller, krachtiger en creatiever kan nadenken. “Musk vindt de capaciteiten van ons brein te beperkt, maar daar slaat hij de bal volledig mis. De gedachten, de emoties en gevoelens die we hebben, dat kan geen enkele computer nadoen.”

Uit de koker van Elon Musk is al veel meer gekomen dan de Tesla.  REUTERS

Geen rem op Musk

Al twee decennialang is Elon Musk (48) een van de meest ambitieuze ondernemers van Silicon Valley. De Amerikaan met Zuid-Afrikaanse roots verkocht op zijn twaalfde al het zelfgemaakte computerspel Blastar voor 500 dollar. In 1995 richtte Musk samen met zijn broer internetbedrijf Zip2 op, de overname bracht hem 22 miljoen dollar op. In 1999 investeerde hij in betaalplatform X.com, dat later werd overgenomen door PayPal en Ebay. Als grootste aandeelhouder kreeg hij anderhalf miljard in handen. In 2001 zag Musk het nog wat grootser en richtte hij zijn eigen ruimtebedrijf SpaceX op. Zijn missie? Ruimtereizen mogelijk maken voor iedereen. Musk stak ook nog eens tientallen miljoenen in een klein autobedrijfje dat elektrische wagens produceerde: Tesla Motors. Intussen wordt hij de Steve Jobs van de auto-industrie genoemd. Zijn auto’s noch ambitie worden geremd, en dus is Musk ook nog bezig met SolarCity, dat elektrische batterijen produceert, met Hyperloop, dat een ondergrondse supersnelle vervoersmaatschappij moet worden, en The Boring Company, dat goedkope boortechnieken ontwikkelt om zo tunnels aan te leggen die aansluiten op het wegennetwerk en het verkeer in grote steden soepeler moet maken.

 (evdg)