Mary Cain leek een geboren ster en tekende bij Nike, maar doet nu huiveringwekkend verhaal van mishandeling: “Het was overleven”

Bron © New York Times

Foto: AP

Het net rond Alberto Salazar is intussen gesloten. Begin november werd de Amerikaan door het Wereldantidopingagentschap WADA voor vier jaar geschorst wegens het overtreden van dopingregels. Maar kennelijk ging Salazar nog een pak verder in het Nike Oregon Project (NOP). Het Amerikaanse toptalent Mary Cain doet bij The New York Times een hallucinant verhaal.

Salazar kreeg tijdens het WK in Doha te horen dat hij met onmiddellijke ingang voor vier jaar werd geschorst. Zijn beroep tegen de straf loopt nog. De atleten die trainden bij Salazar deden dat als lid van het NOP in het Amerikaanse Oregon. Onder meer viervoudig olympisch kampioen Mo Farah was er tussen 2011 en 2017 aangesloten. Tot voor kort was ook de Nederlandse atlete Sifan Hassan aan Salazar verbonden. Zij bezorgde Nederland in september twee gouden WK-medailles, op de 1.500 en 10.000 meter. Door de schorsing van Salazar werd het NOP opgedoekt.

Mary Cain was niet aanwezig in Doha, zes jaar nadat ze de jongste Amerikaanse ooit op een WK atletiek werd met een leeftijd van amper 17 jaar (waar ze tiende werd op de 1.500 meter) en vijf jaar nadat ze naar de wereldtitel bij de junioren liep op de 3.000 meter. Dat deed ze toen onder de begeleiding van Salazar want Cain was profatlete geworden bij Nike en maakte zo deel uit van het NOP-project van de nu beruchte coach.

Mishandeling

In een opiniestuk bij The New York Times legt ze uit hoe en waar het fout gelopen is. “Ik had bij Nike getekend om de beste atlete ooit te worden”, aldus Cain. “Maar ik werd emotioneel en fysiek mishandeld door een systeem ontwikkeld door Alberto (Salazar, red.) en goedgekeurd door Nike.”

In een bijhorende video doet de nu 23-jarige Amerikaanse uit de doeken hoe het er voor haar aan toeging in Oregon. “Toen ik arriveerde, was de compleet mannelijke staf ervan overtuigd dat ik smaller moest worden om succes te hebben. En smaller en smaller… Dit project was het beste van het beste in het land, maar er was niet eens een psycholoog of een diëtist. Het waren eigenlijk gewoon de vrienden van Salazar. En die zeiden altijd hetzelfde: luister naar Alberto.”

“En die wilde altijd dat ik afviel. Hij plakte er een geheel willekeurig cijfer (114 pounds oftewel nog geen 52 kilogram, red.) op en woog mij constant in het bijzijn van teamgenoten, waarbij ik het moest ontgelden als ik het cijfer niet had gehaald. Hij wilde me verder de pil geven om gewicht te doen verliezen, wat niet eens mag. Op een bepaald moment stond ik aan de start, maar was ik al verloren voor de wedstrijd nog maar begon. In mijn hoofd dacht ik niet aan een bepaalde tijd, wel aan het cijfer dat ik eerder die dag op de weegschaal had gezien.”

Mary Cain leek een geboren ster en tekende bij Nike, maar doet nu huiveringwekkend verhaal van mishandeling: “Het was overleven”
Salazar (links) en Cain. Foto: AP

Zelfmoord

“Het zou naïef zijn om te denken dat gewicht niet belangrijk is voor sporters”, geeft Cain toe. “Maar hier is een biologieles die ik op de harde manier leerde. Als jonge vrouwen over de limiet geduwd worden bij het afvallen, dan ontwikkelen ze het syndroom genaamd RED-S. Plots besef je dan dat je geen maandstonden meer krijgt. In mijn geval, zo’n drie jaar. En geen maandstonden is niet genoeg oestrogeen om gezonde botten te creëren. Ik brak er vervolgens vijf verschillenden.”

“Ik voelde me alleen en gevangen”, zegt de Amerikaanse, die zichzelf vervolgens begon te snijden door toenemende zelfmoordgedachten. “Sommigen zagen dit zelfs, maar niemand zei er ooit echt iets van. Na een wedstrijd in mei 2015 heb ik dit ook aan Albert gezegd, maar het antwoord was dat hij wilde gaan slapen. En hij had die dag al getierd op mij voor de hele groep omdat ik volgens hem duidelijk enkele kilo’s was bijgekomen. Ik denk dat dit het moment was dat ik begon door te hebben van, dit systeem is ziekelijk. Ik heb dit daarna ook gezegd tegen mijn ouders en ze waren in shock. Ze hebben mij op het eerste vliegtuig huiswaarts gezet. Ik was al lang niet meer aan het proberen om de Olympische Spelen te halen, wel om te overleven.”

Nike

Het verhaal van Mary Cain sloeg in als een bom. Ook bij Nike, dat er als de kippen bij was om te reageren. “Dit zijn zware beschuldigingen die niet eerder geuit werden door Mary of haar ouders. Mary wilde in april nog terug naar Oregon Project van Alberto komen en heeft hier toen niets van gezegd. We nemen deze beschuldigingen extreem serieus en zullen dan ook onmiddellijk een onderzoek voeren waarbij we andere atleten willen horen.”

Daarop reageerde Cain dan weer met een reeks tweets. “Ik wilde aanvankelijk terug naar hem omdat ik zijn goedkeuring wilde”, aldus de Amerikaanse. “Hij had mij emotioneel gebroken, maar ik wilde wel een verontschuldiging omdat hij mij nooit had geholpen. Uiteindelijk verloren we deze zomer weer het contact en kwam de roze bril af. Hij zag mij niet als een persoon, maar als een product.”

Door Vincent Van Genechten
    Meest recent