Jan Bakelants vreesde dat carrière erop zat: “Ik was al aan het rondkijken wat ik buiten de koers kon doen”

Foto: Photo News

Jan Bakelants start het seizoen op 2 februari in La Marseillaise. Meteen het begin van een nieuwe, tweede carrière, zegt de renner die pas na Nieuwjaar onderdak vond bij Circus-Wanty Gobert. Toen 31 december eraan kwam en hij nog steeds zonder ploeg zat, vreesde Bakelants dat hij zijn laatste profwedstrijd gereden had. “Ik was al aan het rondkijken wat ik buiten de koers kon doen.”

Het decor was apart: in een tentje in de rand van het BK veldrijden stelde Circus-Wanty Gobert Jan Bakelants voor. Een beetje à l’improviste, maar dat heb je als je pas na 1 januari een contract krijgt bij een nieuwe ploeg. Alvast Bakelants zelf liet het helemaal niet aan zijn hart komen. “Uiteindelijk ben ik terechtgekomen bij de ploeg waarvan ik al in augustus gezegd dat had ik er graag voor zou rijden”, zegt hij. “Waarom het dan toch zo lang geduurd heeft? Dat moet je de ploeg vragen. Nu: het belangrijkste is dat het finaal gelukt. Op financieel vlak ben ik content. En vooral: ik krijg hier de kans om van nul te herbeginnen.”

Jan Bakelants vreesde dat carrière erop zat: “Ik was al aan het rondkijken wat ik buiten de koers kon doen”
Foto: Photo News

Een merkwaardige uitspraak, voor een renner van 33 met best een aardig palmares. “Toch heb ik dat gevoel”, zegt Bakelants. “Na mijn val in de Ronde van Lombardije ruim twee jaar geleden waren mijn prestaties niet meer heel denderend en ik merk gewoon dat er veel scepsis is blijven hangen. Met de omstandigheden waarin ik de laatste jaren gekoerst heb, werd blijkbaar geen rekening gehouden. Dat ik in twee jaar tijd geen honderd wedstrijden gereden heb, dat dit bijna nooit voor eigen rekening was, dat ik zelden koersen heb gereden waarin ik überhaupt echt graag wilde starten… niemand die dat kennelijk wilde inzien.”

Het deed Bakelants zelfs even vrezen dat zijn carrière na dat laatste jaar in dienst van Sunweb definitief voorbij was. Overal stootte hij op een njet. “Intussen kwam die datum van 31 december steeds dichter bij en besefte dat ik helemaal niets in handen had”, beaamt hij. “Dan moet je realistisch zijn. Ik was al aan het rondkijken wat ik daarnaast zou kunnen doen. Wellicht zou ik weer gaan studeren, iets in de economische branche. Dat boeit mij.”

Jan Bakelants vreesde dat carrière erop zat: “Ik was al aan het rondkijken wat ik buiten de koers kon doen”
Met Belgisch kampioene Caydee Van Sinaey Foto: Photo News

Maar zover komt het dus niet. Vorige week kwam er in de vorm van een contract van één jaar bij Circus Wanty dan toch verlossing. Precies wat Bakelants wilde. “Hier kan ik wel voor eigen rekening rijden en mezelf opnieuw op de kaart zetten”, legt hij uit. “Dat het geen WorldTourploeg is, maakt mij daarbij weinig uit. Wij rijden een mooi en groot programma. Ruim voldoende om mij te bewijzen.”

Enig minpunt: de Tour de France, waar Bakelants in het verleden nog twee dagen het geel droeg, zal daar niet bij zijn. “Dat zou het nog mooier gemaakt hebben”, besluit hij. “Dat zou een rentree via de grootst mogelijke poort geweest zijn. Zeker omdat ik er eindelijk weer een keer voor eigen rekening had kunnen rijden. Dan is de Tour best een makkelijke en aangename wedstrijd. Helaas stel ik vast dat het systeem momenteel fout is. Door plots 19 WorldTourploegen toe te staan, kunnen de organisatoren van de grote rondes plots zelf nog maar twee wildcards naar eigen goeddunken uitdelen. Logisch dat die dan altijd naar ploegen uit het eigen land gaan. Waarom laten ze geen extra ploeg in de grote rondes toe, 23 in plaats van 22? Voor de veiligheid? Een drogreden. Met die ploegen van 8 renners zouden we nog altijd in totaal minder renners hebben dan vroeger toen iedereen met 9 renners startte. Nu kunnen kleinere ploegen nog amper dromen van deelname aan de grote rondes.”

Door Wim Vos
AANGERADEN