EU koppelt voorwaarden aan “heel ambitieus” vrijhandelsakkoord met Verenigd Koninkrijk

Bron © BELGA

Michel Barnier Foto: REUTERS

De Europese Commissie wil van een “heel ambitieus” vrijhandelsakkoord “de centrale pijler” van de toekomstige relaties met het Verenigd Koninkrijk maken, op voorwaarde dat de Britten op “een open en eerlijke manier” gaan concurreren met de Europeanen. Dat heeft hoofdonderhandelaar Michel Barnier maandag duidelijk gemaakt.

Drie dagen nadat het Verenigd Koninkrijk de Europese Unie verliet, presenteerde Barnier maandagochtend het Europese ontwerpmandaat voor de onderhandelingen over de toekomstige relaties met Londen. Eind dit jaar wil de Britse regering immers ook de Europese eenheidsmarkt en de douane-unie verlaten en de Brexit definitief bezegelen.

De Commissie mikt op een “heel ambitieus vrijhandelsakkoord”, zonder tarieven en quota voor alle goederen die de Britten op het vasteland willen verkopen en met ruime toegang voor dienstverleners. Barnier koppelt er wel voorwaarden aan. “Concurrentie is normaal, maar we moeten ervoor zorgen dat de concurrentie open en eerlijk blijft”, zei hij.

De Europese hoofdonderhandelaar schuift twee concrete voorwaarden naar voren. Enerzijds moet “een gelijk speelveld op lange termijn” gegarandeerd worden, met “mechanismen die de hoogste normen op sociaal vlak, milieuvlak, staatssteun en fiscaliteit hooghouden”. Anderzijds moeten de Europese vissers toegang blijven behouden tot Britse wateren, en vice versa.

Johnson biedt Europese Commissie weerwerk

Een klein uur na de persconferentie van Barnier in Brussel, plaatste ook Boris Johnson zijn openingszet. De Britse premier wil net als Barnier een ambitieus vrijhandelsakkoord, zei hij. “We hebben onze keuze gemaakt: we willen een vrijhandelsakkoord, gelijkaardig aan dat tussen de EU en Canada”, klonk het. Dat verdrag laat nagenoeg volledig tariefvrije handel toe in goederen, al zijn er wel grenscontroles.

Maar Johnson wil zich niet op voorhand vastpinnen op het behoud van de Europese standaarden. “Het Verenigd Koninkrijk zou niet verplicht mogen worden om Europese regels te accepteren”, klonk het ferm, al benadrukte Johnson tegelijkertijd dat de Britten “niet zullen meedoen aan een soort moordende race to the bottom”. “We zijn niet van plan onze standaarden te verlagen nu we de EU hebben verlaten. We doen niet mee aan dumping”, zei Johnson, waarna hij een reeks voorbeelden aanhaalde waar de Britten nu al hogere standaarden hebben dan veel Europese lidstaten. “Het Verenigd Koninkrijk staat voor op de EU in zaken als ouderschapsverlof, flexibel werken en betaald moederschapsverlof. We hebben een hoger minimumloon dan alle Europese lidstaten, op drie na.”

Visserij

Ook de andere voorwaarde van Barnier - toegang voor Europese vissers tot Britse wateren, en vice versa - wil Johnson niet zonder slag of stoot inwilligen. “Een akkoord over de visserij moet respecteren dat het Verenigd Koninkrijk een onafhankelijke kuststaat is, dat zijn eigen wateren controleert”. De Britse premier denkt eerder aan jaarlijks terugkerende onderhandelingen over de Europese visquota, op basis van het recentste wetenschappelijke onderzoek, “om te verzekeren dat de Britse viswateren in de eerste plaats voor de Britse boten zijn”.

De eigenlijke onderhandelingen over de toekomstige relaties starten wellicht pas volgende maand, wanneer de Europese lidstaten het onderhandelingsmandaat van de Commissie hebben goedgekeurd. Maar Londen loopt zich intussen warm om ook met andere landen handelsakkoorden te onderhandelen, onder meer met de Verenigde Staten. “Het Verenigd Koninkrijk zal spieren moeten gebruiken die het al tientallen jaren niet gebruikt heeft”, zei Johnson. De Britse regering heeft een legertje onderhandelaars klaarstaan, klonk het, en zal extra mensen aanwerven als dat nodig zou zijn.

Door jvh
AANGERADEN
Meest recent