Belgian Lions voor de leeuwen gegooid tegen grootmacht Litouwen

Bij de Lions ontbreken onder anderen Sam Van Rossom en Ismael Bako. Voor een eventuele stunt moeten de Lions dan onder meer rekenen op deze Retin Obasohan, gisteren op training in de Mons Arena. Foto: rr

De Belgian Lions vatten vanavond hun EK-kwalificatieronde aan en bondscoach Dario Gjergja wil zich plaatsen voor een vijfde opeenvolgende EK. Alleen is de eerste horde er één om u tegen te zeggen: grootmacht Litouwen, de nummer acht van de wereld. En de Lions missen enkele sterkhouders. België won nog maar één keer van Litouwen, op het EK in 2015.

De FIBA-competities liggen stil, maar niet de NBA en de Euroleague, de sterkste Europese clubcompetitie. Dat maakt dat de Belgian Lions niet kunnen beschikken over Sam Van Rossom (Valencia) en Ismael Bako (Villeurbanne). Tel daarbij nog de geblesseerden Jean Salumu (Pistoia), Manu Lecomte (Gran Canaria) en Hans Vanwijn (Antwerp Giants) en je bent meteen een flink stuk van je basisvijf kwijt. “Maar Litouwen mist drie NBA- en veel Euroleague-spelers”, zegt bondscoach Dario Gjergja.

Meer bepaald NBA-spelers Domantas Sabonis (2m11, zoon van) en Jonas Valanciunas (2m13) zijn er niet bij. Evenmin de acht Litouwers van Zalgiris Kaunas, dat Euroleague speelt. Wel van de partij zijn ex-NBA-spelers Mindaugas Kuzminskas (2m06), Donatas Motiejunas (2m13), Jonas Maciulis (onder meer ex-Real Madrid) en toptalent Rokas Jokubaitis (19 jaar), die door Kaunas toch werd vrijgegeven. “Jammer voor de afwezigen, maar wij gaan tegen de nummer 8 van de wereld op zoek naar een stunt”, aldus Gjergja.

Propaganda van de Cats

Naast Litouwen zitten ook Denemarken en Tsjechië in poule C. In elke groep gaan drie landen door. De eindronde vindt plaats van 17 augustus tot 3 september 2021 in Duitsland (Keulen), Georgië (Tbilisi), Italië (Milaan) en Tsjechië (Praag). De gastlanden zijn zeker van het EK. In de groep van de Belgen gaan dus naast Tsjechië de beste twee landen door. “Denemarken achter ons houden is de boodschap. Dat zijn de sleutelmatchen”, beseft Gjergja.

Van 1993 tot 2010 waren de Belgian Lions afwezig op een EK. Onder bondscoach Eddy Casteels kwalificeerde België zich viermaal op een rij: 2011, 2013, 2015 en 2017. Ondertussen is Dario Gjergja bondscoach, vindt het EK maar om de vier jaar meer plaats en plaatsten de Lions zich met een 4 op 4 (Portugal/IJsland) door de grote poort voor de EK-kwalificatieronde. “We gaan voor een vijfde EK op een rij”, zegt Gjergja. “Meer zelfs, onze challenge voor de toekomst is steeds op een Eurobasket aanwezig te zijn.”

Het succes en de kwalificatie van de Belgian Cats voor Tokio 2020 inspireert ook de Belgian Lions. “Fantastisch wat de Cats realiseerden. Wat een propaganda voor ons Belgisch basketbal”, looft Gjergja. “De Lions naar de Olympische Spelen? De concurrentie in Europa is nog heviger bij de mannen. Slechts zes Europese landen mogen naar de Spelen. Dat is niet realistisch. Maar de kwalificatie voor een WK (waaraan twaalf Europese landen deelnemen, nvdr.) met een goede loting is wel aan de orde.”

Selectie: Jonathan Tabu, Retin Obasohan, Quentin Serron, Alex Libert, Loïc Schwartz, Jean-Marc Mwema, Vincent Kesteloot, Pierre-Antoine Gillet, Maxime De Zeeuw, Kevin Tumba, Khalid Boukichou, Haris BratanovicWaar & wanneer: 20.30 Mons ArenaTV: live op KetnetProgramma poule C:21 februari België-Litouwen24 februari Denemarken-België26 november Tsjechië-België29 november Litouwen-België19 februari België-Denemarken22 februari België-Tsjechië

Door Patrick Ceulemans
    Meest recent