Nieuwe bacterie ontdekt die plastic als lievelingseten heeft

Foto: EPA-EFE

Wetenschappers hebben een nieuwe bacterie ontdekt die zich voedt op polyurethaan, een vaak gebruikt bestanddeel van plastic, en het zo dus ook kan afbreken. De ontdekking is een kleine, maar belangrijke stap in de strijd tegen de wereldwijde plasticvervuiling.

De bacterie werd aangetroffen op een stortplaats waar ook veel plastic gedumpt werd, en is de eerste gekende bacterie die polyurethaan afbreekt. Miljoenen tonnen van die plasticsoort worden elk jaar verwerkt in schoenen, luiers, keukensponsen en isolatiemateriaal. Omdat de stof heel moeilijk te recycleren is, komt het leeuwendeel ervan achteraf op de afvalhoop terecht.

Hermann Heipieper, een van de wetenschappers die de eigenschappen van de bacterie in een laboratorium onderzocht, bevestigt dat deze specifieke familie van pseudomonas-bacteriën erg hoge temperaturen en verzuurde omgevingen kan weerstaan. Dat maakt hen erg geschikt om ook in industriële context gebruikt te worden voor de recyclage van plastic. “Het kan wel nog tien jaar duren voor we de bacterie op grote schaal kunnen gebruiken, dus in de tussentijd blijft het erg belangrijk om te recycleren en vooral de hoeveelheid plastic die gebruikt wordt, drastisch te verminderen.”

Natuur vecht terug

Eerder werden ook al schimmels ontdekt die bepaalde soorten plastic kunnen afbreken en wasmotten – die gewoonlijk als lokaas gebruikt worden bij het vissen – die zich tegoeddoen aan plastic zakken. Toch biedt de nieuwe bacterie veel meer mogelijkheden om op grote schaal ingezet te worden in de strijd tegen plasticvervuiling. Zo werd op basis van een gelijkaardige bacterie die in 2016 werd ontdekt en die petflessen kan afbreken, ondertussen een enzym ontwikkeld. In een paar dagen kan dat enzym petflessen afbreken die anders eeuwen in de oceaan zouden blijven ronddrijven.

Het opmerkelijke is dat de plasticvretende bacteriën spontaan geëvolueerd zijn in omgevingen waar hoge vervuiling heerst. Microbes en bacteriën kunnen zich namelijk erg snel aanpassen om ook in minder ideale omstandigheden te overleven. Als je een bacterie enkel een bepaalde soort plastic te eten geeft, zal die na verloop van tijd daar haar energie uit kunnen halen. Zo vecht de natuur als het ware terug tegen de overvloed aan plastic die zich de vorige eeuw in bossen, rivieren en oceanen is beginnen op te stapelen.

Door An Willems
AANGERADEN
Meest recent