Abonnee worden? Kies je leesformule

03/06/2020 - Extra
camera closecorrect down eyefacebook Het Nieuwsblad nextprevquote share twitter video

Burghoff speelde de zachtaardige Radar in ‘M*A*S*H’. © The Hollywood Archive

Hoe zou het nog zijn met...Gary Burghoff, Radar uit ‘M*A*S*H’?

Hij was het kompas dat een stelletje losgeslagen Amerikaanse dokters in Korea 156 afleveringen lang op koers hield. Toen hees hij de witte vlag. Gary Burghoff (76), die bekend werd als de knuffelbare korporaal Walter ‘Radar’ O’Reilly in het legendarische feuilleton M*A*S*H, vult tegenwoordig zijn dagen met schilderen en het lezen van de Bijbel.

Geen profiel op Facebook, Twitter of Instagram. Sinds hij halverwege de jaren 90 met pensioen ging, leidt acteur Gary Burghoff een teruggetrokken bestaan. Als hij dan toch van zich laat horen, is dat via het account van zijn jongste zoon Miles. Zoals die keer in 2018, toen hij zijn steun betuigde aan de slachtoffers van de bosbranden in Californië. Ingetogen en oprecht. Een sereen man.

Nochtans vertellen zijn collega’s uit M*A*S*H een heel ander verhaal. Zeker naar het einde van de reeks toe was Burghoff humeurig en opvliegend. De acteur gaf jaren later toe dat hij destijds moeite had met zijn zelfbeheersing. Zo optimistisch hij in 1972 aan M*A*S*H begonnen was, zo gefrustreerd stapte hij vijf jaar later uit de reeks.

M*A*S*H volgde de avonturen van de bemanning van een Amerikaans veldhospitaal tijdens de Koreaanse Oorlog, begin jaren 50. Burghoff speelde Walter ‘Radar’ O’ Reilly, een boerenzoon die net van de schoolbanken kwam. Omgeven door cynische militairen vormde Radar het kloppend hart van de reeks: een goedaardige ziel die nog met een teddybeer sliep en gewonde konijntjes en schildpadden verzorgde.

Pas na zijn depressie durfde Burghoff zijn schilderwerken te tonen.  Getty Images

In de handen van Christus

M*A*S*H was een kijkcijferkanon. Ineens herkende iedereen Burghoff als die schattige korporaal met z’n brilletje, wat hem meer en meer begon te ergeren. Halverwege de reeks was hij bijna 40 en nog steeds speelde hij een knaap van 19. Bovendien eiste het opnameschema van M*A*S*H zijn tol op Burghoffs familieleven. “Mijn werk belette me om een vader te zijn”, vertelde hij in een interview.

Zijn frustraties ventileerde hij op de set. Tegen de raad van zijn collega’s in verliet hij M*A*S*H in 1979. De kater was groot. Nog geen jaar later liep zijn huwelijk spaak en ook de grote rollen bleven uit. Doorheen de jaren 80 verdiende de acteur zijn brood met gastrolletjes. Niet voldoende om voor zijn vierjarige dochter te zorgen. Dus kroop hij toch nog twee keer in de huid van Radar. Eén keer in de vervolgreeks AfterMASH en één keer in zijn eigen spin-off W*A*L*T*E*R. De eerste reeks flopte, de tweede werd na één aflevering al afgevoerd.

Burghoff belandde in een zware depressie. Het was God die hem er weer uit trok. Op zoek naar houvast verdiepte de acteur zich in de wereldgodsdiensten: hindoeïsme, baptisme, boeddhisme, noem maar op. “Mijn vader beweerde altijd dat je als mens pas compleet was nadat je de Bijbel had gelezen. Tot op dat moment had ik er nooit over nagedacht. Maar na M*A*S*H was ik uitgeput en stond ik open voor nieuwe dingen. Ik herlas de Bijbel en ineens snapte ik het. Vanaf toen legde ik mijn leven in de handen van Christus.”

Dankzij zijn hernieuwde geloof vond Burghoff eindelijk de moed om met zijn schilderijen naar buiten te komen. Al sinds de jaren 60 schilderde hij portretten van dieren. Net zoals Radar hield Burghoff van de natuur. Toen hij in Malibu woonde, bouwde hij zijn tuin zelfs om tot een dierenkliniek. Wie bij Burghoff op bezoek ging, trof een tuin vol vogels aan. Er waggelde zelfs een pelikaan rond. Het leverde hem de bijnaam ‘the Birdman of Malibu’ op.

Vislijn

Verschillende van zijn werken werden aan kunstgalerijen verkocht, maar daarnaast ontpopte Burghoff zich ook tot uitvinder. Hij bedacht een handig hendeltje om de toiletbril op te heffen en in 1990 nam hij een patent op de Chum Magic, een ingewikkeld apparaatje dat vissen naar de boot moet lokken. Later ontwierp hij ook zijn eigen vislijn. Het enige wat zijn geloof hem niet opleverde was een geslaagd tweede huwelijk. Met zijn tweede vrouw kreeg Burghoff twee zonen, maar zij was minder te vinden voor zijn fanatiek katholicisme en vroeg de scheiding aan in 2005.

Van acteren komt al lang niets meer in huis. Burghoff vertelt ‘innerlijke rust’ gevonden te hebben en geniet van zijn pensioen. Tien jaar geleden speelde hij zijn laatste rol: een wijze priester in Daniel’s Lot, een film van Faith and Power Pictures. De plot handelt over een man die zijn midlifecrisis te boven komt wanneer hij het katholieke geloof ontdekt. Tiens, waar hebben we dat nog gehoord?

AANGERADEN
Meest recent