‘Meesterhelper’ Stijn Vandenbergh (36) stopt officieel met koersen: “Ik leefde niet als een pater, dat zou ook niet gewerkt hebben”

 ©  Peter Malaise

Het ga je goed, Stijn Vandenbergh. De Oost-Vlaming kapt er op 36-jarige leeftijd mee als profwielrenner nadat hij geen ploeg meer vond voor 2021. Vandenbergh nam in een uitgebreide post op Instagram afscheid na een “mooie carrière van 14 jaar”.

Vincent Van Genechten

Vandenbergh was bezig aan zijn vierde seizoen bij AG2R, maar er kwam geen vijfde seizoen in Franse loondienst. “Ik ben nu volop op zoek naar een andere ploeg”, zei hij nog eind augustus. “Een ding staat vast: ik wil nog niet stoppen eind dit jaar.”

Maar een nieuwe ploeg vinden, dat was geen sinecure voor de boomlange Oost-Vlaming “In 2021 komen Van Avermaet, Dewulf en Schär erbij, waardoor de klassieke kern vol zit”, aldus de renner enkele weken geleden. “Ploegmanager Vincent Lavenu zei dat hij al te veel Belgen had en er voor mij geen plaats meer was. Jammer. Ik had graag nog één voorjaar gekoerst. Alles geven tot Roubaix en dan stoppen.”

Michael Jordan

Maar zover komt het dus niet. “Met trots en tevredenheid kan ik terugkijken op een mooie carrière van 14 jaar”, klinkt het. “Een periode die ik toch eens wil neerpennen. Als tienjarige keek ik op naar Michael Jorden, hij was mijn held. Na een paar jaar basketbal spelen en voelen dat de NBA nog heel ver weg was - ik had enkel de juiste lengte - begon ik meer en meer te fietsen op een recreatieve manier. De Jordanposters maakten plaats voor wielerhelden Ullrich en Van Petegem. Ik kocht mijn eerste fiets, een 2de hands ‘maatje’ 64 en met tennissokken aan reed ik mijn eerste koersen bij ‘Onder ons Parike’. Net als bij de profs was ik geen veelwinnaar, maar in de lastige Vlaamse en Ardense omlopen reed ik telkens mooie uitslagen.”

Helpersrol

“Ik voelde me elk jaar sterker worden en de droom om prof te worden werd steeds groter”, zegt Vandenbergh. “Als vierdejaarsbelofte werd ik later op het jaar stagiair bij de profploeg Unibet en werd ik beloond met een profcontract bij hun. YES! Ik won bij deze ploeg al mijn eerste wedstrijd; maar al vroeg merkte ik dat de helpersrol mij beter lag. In 2009 reed ik bij Katusha mijn eerste Tour de France. Een onvergetelijke ervaring, maar het rondewerk was niet aan mij besteed. Ik had niet het herstel van een ronderenner en ik kon me beter toeleggen en opladen voor de eendagskoersen. Na drie jaar Russisch avontuur reed ik nog vijf jaar bij Quick-Step en vier jaar bij AG2R.”

“Als meesterhelper kwam ik het best tot mijn recht”, erkent de 36-jarige Vandenbergh. “Ik kreeg heel veel voldoening als de kopman won mede door mijn werk. Soms verbaasde ik de ploeg, maar ook mezelf in het Vlaamse voorjaar. Een finale rijden in de voorjaarskoersen was voor mij echt kicken en gaf me zoveel adrenaline. Het meest fier ben ik op mijn vierde plaatsen in de Ronde van Vlaanderen, E3 Prijs en Gent-Wevelgem.”

“’Zat er meer in’, vragen ze mij soms. Misschien, maar in mijn ogen heb ik er het maximale uitgehaald. Ik leefde niet als een pater, maar dat zou ook niet gewerkt hebben bij mij. Ik genoot ook graag van het leven en zorgde voor een goed evenwicht tussen ontspanning en inspanning. Ik hou er heel mooie herinneringen en vriendschappen aan over. Bij deze wil ik iedereen bedanken die me gesteund heeft tijdens mijn loopbaan en aan de collega’s en concullega’s voor de mooie tijd”, sluit Vandenbergh af.

In de Omloop Het Nieuwsblad 2015 werd Vandenbergh (tweede van links) vierde. ©  Photo News

Toen we Vandenbergh eind november vroegen hoe we hem ons als renner moeten herinneren, moest hij dus niet lang nadenken. “Als een goeie knecht, die ook nog finales kon rijden. Ik was zeker geen winnaar.”

Nochtans pakte hij in 2007 als neoprof meteen de rit- en eindzege in de Ronde van Ierland. Het leverde hem een transfer naar AG2R en Katusha op. Zijn derde zege boekte hij in 2016: de slotrit in de Ronde van Valencia, in dienst van Quick-Step, waar hij vijf jaar koerste en zijn beste jaren kende: tweede in de Omloop Het Nieuwsblad, vierde in de Ronde van Vlaanderen en vierde in Gent-Wevelgem, de rukwindeditie van 2015. “Mijn allerbeste dag op de fiets”, zegt hij zelf.

Ook Pim Ligthart hangt zijn fiets aan de wilgen. ©  BELGA

Ook Ligthart stopt ermee

Ook Pim Ligthart heeft zijn wielerloopbaan beëindigd. De Nederlander meldde dat op sociale media. “Ik ben vijftien jaar door het leven gegaan als wielrenner. Ik was nog graag een paar jaar doorgegaan, maar helaas is het tijd die bladzijde om te slaan”, schrijft de 32-jarige Ligthart, die in 2011 de Nederlandse titel op de weg veroverde.

Ligthart droeg het rood-wit-blauw in dienst van Vacansoleil-DCM en reed later nog voor Lotto-Soudal en Roompot. De afgelopen twee jaar was hij in dienst van het Franse Total Direct Energie. Zijn contract liep af. “Ik ben erg trots op wat ik bereikt heb. Dat was nooit gelukt zonder de mensen om me heen. Ik dank ze allemaal, in de eerste plaats mijn familie”, aldus Ligthart, die zes zeges boekte als prof. Zijn laatste wedstrijd was de Ronde van Spanje, waarin hij in de vijftiende etappe afstapte.

Aangeboden door onze partners

Lees ook