Thierry Neuville zet week voor start van seizoen zijn corijder aan de deur: “Het was eigenlijk zijn keuze”

Gilsoul (links) werd bedankt voor bewezen diensten. Foto: Hyundai Motorsport GmbH / Austral

Bom in het Belgische rallywereldje: vijfvoudig vicewereldkampioen rally Thierry Neuville wijst zijn corijder Nicolas Gilsoul de deur. Volgende week start Neuville de Rally van Monte Carlo met West-Vlaming Martijn Wydaeghe in het rechterzitje van zijn Hyundai. Een beslissing die niet bij alle fans van de Oostkantonner in goede aarde valt. “Hij had extra verwachtingen”, aldus Neuville.

Amper een week geleden grapte Nicolas Gilsoul nog dat hij anderhalve kilogram overgewicht moest kwijtspelen om helemaal scherp te staan voor de Rally van Monte Carlo. Om maar te zeggen dat de corijder uit Hoei deze beslissing niet had zien aankomen. Sinds 2011 zat Gilsoul naast Neuville in de auto, en samen reden ze vijf keer naar de tweede plaats in het wereldkampioenschap. Zijn inbreng werd door iedereen naar waarde geschat, want Gilsoul bracht het zelfs tot de top-3 van de RACB Driver of the Year-verkiezing, zeg maar de Gouden Schoen van de Belgische autosport. Hij is nog steeds de enige corijder ooit die daar in slaagde.

Maar dat het recent tussen Gilsoul en Neuville steeds minder goed boterde was ondertussen ook een publiek geheim. Na een tegenvallend seizoen 2015 leek het al even tot een breuk te komen, maar de plooien werden toen nog gladgestreken. Door hun wederzijds gedrag buiten de wedstrijden was het echter duidelijk dat de twee nooit samen op vakantie zouden vertrekken. Het uitblijven van de wereldtitel deed de frustraties soms hoog oplopen.

Thierry Neuville zet week voor start van seizoen zijn corijder aan de deur: “Het was eigenlijk zijn keuze”
Foto: Fabien Dufour

Dat de scheiding er nu toch komt, valt bij nogal wat fans van het duo in slechte aarde. Ook de manier waarop - met een berichtje op Facebook en een tweet - werd niet overal geapprecieerd. "Hoog tijd dat Neuville zichzelf eens in vraag stelt" of "Het is nooit zijn schuld, maar altijd die van een ander" waren op de sociale media veelgelezen reacties.

Martijn Wydaeghe mag volgende week naast Neuville plaatsnemen, om samen de Rally van Monte Carlo af te werken. De 28-jarige West-Vlaming heeft weinig ervaring op het hoogste niveau, maar ligt goed bij het management van Neuville. Wydaeghe ging ook al eerder aan de slag bij Hyundai, als corijder van de Koreaan Chewon Lim en de Nederlander Abbring.

“Samen beslissing genomen”

Na enig aandringen gaf Neuville vrijdagavond tekst en uitleg gegeven bij de plotse breuk met Nicolas Gilsoul. “Zijn keuze”, had Nicolas Gilsoul vrijdagochtend getweet, kort na de het bekend maken van de beslissing. Een stelling die Neuville onmiddellijk in alle toonaarden ontkende. “We hebben die samen genomen. Het voorstel voor onze samenwerking, ons contract dus (in de rallysport is het meestal de rijder die de corijder betaalt, niet het team, red.), was in grote lijnen hetzelfde als dat van vorig jaar. Maar Nicolas had extra verwachtingen, en die pasten niet bij de filosofie van het team.”

Neuville beweert al even verrast te zijn als de rest van het Belgische rallywereldje. “Nicolas en ik hebben nog samen de testen voor de Monte Carlo afgewerkt. Dat zou ik toch niet doen moest ik met een split in het achterhoofd zitten? Indien ik de samenwerking wou stopzetten, dan had ik dat vroeger moeten doen. Niet enkele dagen voor de start van de Rally van Monte Carlo. Het is eigenlijk dus zijn keuze geweest. En die kwam ook voor mij onverwacht, ja.”

Neuville gaf ook uitleg bij zijn keuze voor de relatief onervaren Martijn Wydaeghe als vervanger voor Gilsoul. “Martijn is jong, Belg, gemotiveerd, en hij heeft al enkele mooie dingen laten zien, ook bij Hyundai. Hij heeft het juiste profiel. We nemen samen de start van het seizoen, en ik zal er alles aan doen om hem te helpen zich optimaal voor te bereiden. Ja, Martijn zal zich moeten aanpassen aan mijn notasysteem, en ook de snelheid zal allicht wennen worden. Of ik zo geen tien jaar ervaring zal verliezen? Het wordt niet evident, maar binnen het team beschikken we over genoeg ervaring.”

De Rally van Monte Carlo start op donderdag 21 januari. Begin volgende week beginnen Neuville en Wydaeghe aan hun samenwerking, bij de verkenningen voor de seizoensopener.

Door Gert Vermersch
AANGERADEN