‘ZIJ AAN ZIJ’ verhoogt de instroom in het vrouwenpeloton: “We laten meisjes het plezier van het wielrennen ontdekken”

  • De Oost-Vlaamse deelneemsters op de training in Gent met v.l.n.r. Zara Slos, Jill Axelle en Sofie Martin. Achteraan coördinator Anne-Laure Gheerardyn.
Brugge / Menen / Aalter / Deinze / Gent / Brussel / Kapelle-op-den-Bos / Wellen / Bornem / Mortsel -

Cycling Vlaanderen slaagt er met het ‘ZIJ AAN ZIJ’- project in om meer meisjes tussen 12 en 18 jaar in het wielerpeloton te krijgen. “Dankzij deze bredere basis zal er ook meer talent komen bovendrijven”, zegt coördinator vrouwenwielrennen Anne-Laure Gheerardyn.

Het ‘ZIJ AAN ZIJ’-project werd begin 2020 gelanceerd. “Slechts 150 meisjes tussen 8 en 18 jaar, wat nog geen 1/20ste is van het jongensaantal, deed aan wielrennen. Dat cijfer hebben we na het eerste werkingsjaar al gevoelig kunnen opkrikken. 52 meisjes volgden het traject, ruim 60% probeerde het ook in koers. Een mooi percentage, temeer omdat de meisjes-jeugd door de coronacrisis enkel in september koersgelegenheid kreeg. 70% van deze meisjes heeft dit jaar een koersvergunning aangevraagd en één meisje zit intussen op de Topsportschool. Dat zijn bemoedigende cijfers. Omwille van corona hebben we dit jaar voor vier digitale try-outs geopteerd. De instroom is nog een stuk groter dan twaalf maanden geleden, want 74 meisjes zijn bezig met het traject. We laten hen het plezier van het wielrennen ontdekken.”

“Het ‘ZIJ AAN ZIJ’-project is ons eigen geesteskind”, vervolgt Gheerardyn. “Uit een gesprek met de Nederlandse wielerbond destijds bleek dat er bij onze noorderburen geen specifiek wielerproject voor meisjes bestaat. De grote instroom ginds is te verklaren door de aanwezigheid van veel rolmodellen en kampioenes, zowel in het veldrijden als in het wegwielrennen. Een andere bepalende factor is het bestaan van gesloten omlopen, waar jongeren verkeersvrij en veilig kunnen trainen. Intussen is Gerben de Knegt wel bezig met het opvolgen van meisjes met belangstelling voor het veldrijden, maar ons project is niet geënt op een of ander Nederlands voorbeeld.”

“Positief is ook dat de cultuur in wielerclubs verandert”, vindt Gheerardyn. “Toen ik vorig jaar een sessie over meisjeswielrennen gaf, kwamen hooguit tien clubs opdagen. Een seizoen later bleken al ruim dertig clubs geïnteresseerd. Zij nemen nu zelf het heft in handen. Het ‘ZIJ AAN ZIJ’-project fungeert duidelijk als katalysator om iedereen mee te krijgen in het verhaal van het meisjeswielrennen.”

“Toen ik zelf nog wielrenster was, kon de opvolging vanuit de federatie beter. Er is intussen meer aandacht voor het vrouwenwielrennen. Alleen al de benaming meisjes-jeugd in plaats van dames-jeugd is een hele stap vooruit. In ons magazine zorgen we er ook voor dat de aandacht tussen meisjes en jongens evenredig is verdeeld. Het vrouwenwielrennen slaat steeds meer aan. Dat Sporza de vrouwenklassiekers uitzendt, helpt natuurlijk ook. Tijdens de Ronde van Vlaanderen zag ik een tweet van een moeder die eigenlijk alles zegt. Haar 6-jarige dochter vroeg zich af of koers ook voor meisjes is en of Lotte Kopecky en co. even rap rijden als Wout van Aert”, besluit Gheerardyn.

Dromen najagen

Een van de partners van het ‘ZIJ AAN ZIJ’-project (en AG Wallonie Women Cycling in Wallonië), is AG Insurance. “Wij steunen sinds 2020 deze twee organisaties die jonge meisjes en vrouwen aanmoedigen om te fietsen op recreatief niveau, maar ook om toekomstig toptalent sneller op te sporen”, zegt Heidi Delobelle, CEO van AG. “Met deze partnerschappen willen we ertoe bijdragen dat meer meisjes en vrouwen doorstromen naar een professionele carrière in het wielrennen. Vrouwen op de fiets krijgen misschien minder media-aandacht, toch geloven we in de sportieve waarde en aantrekkingskracht ervan en in zijn potentieel om onze boodschap uit te dragen: ongeacht we man of vrouw zijn, we moeten onze innerlijke stem volgen en er alles aan doen om onze dromen en ambities na te jagen.”

Door Michel Vanden Heede
  • AANGERADEN