Ronnie O’Sullivan ziet aartsrivaal WK snooker winnen: waarom bekvecht ‘The Rocket’ constant met Mark Selby?

Foto: BELGAIMAGE

Mark Selby kroonde zich deze week voor de vierde keer tot wereldkampioen snooker. De Engelsman volgde in Sheffield zijn eeuwige rivaal Ronnie O’Sullivan op. Maar wat is dat toch met die twee kemphanen?

LEES OOK. De nieuwe wereldkampioen snooker is bekend: Mark Selby verslaat Shaun Murphy na spannend slot

De ‘Jester from Leicester’ kende een moeilijke start in zijn finale tegen Shaun Murphy, die aanvankelijk 5-3 voor kwam, maar daarna nam Selby de overhand. In de tweede sessie liep het allemaal wat losser voor de ervaren Brit en zo begon hij met een 10-7-voorsprong aan dag twee van de finale. Hij gaf die voorsprong niet meer uit handen. Al toonde Murphy wel nog mooie dingen met een break van 100 en kwam hij nog gevaarlijk dicht. Even leek een ultieme comeback in de maak, maar Selby maakte het toch af en won met 18-15.

Met zijn vierde wereldtitel wordt Selby gedeeld vijfde op de eeuwige ranglijst. De Brit mocht zich eerder al wereldkampioen noemen in 2014, 2016 en 2017. In 2007 was hij bovendien al eens runner-up geworden. Selby strijkt 500.000 pond (575.000 euro) en wordt zo ook de nieuwe nummer twee op de werelranglijst, na Judd Trump. Qua wereldtitels moet Selby enkel Stephen Hendry (7), Ronnie O’Sullivan (6), Ray Reardon (6) en Steve Davis (6) voorlaten.

LEES OOK. Het lijkt allemaal zo simpel, maar het is aartsmoeilijk: dit waren de tien beste pots van het WK snooker

Clash der titanen

Het is vooral met die tweede, O’Sullivan, waarmee Selby al jarenlang een grote rivaliteit heeft. Niet dat beide heren elkaar haten, maar het scheelt toch niet veel. Constant zoeken ze elkaar op een kritische manier op, tijdens wedstrijden en interviews.

Het begint al met het feit dat beide wereldtoppers enorm van elkaar verschillen. O’Sullivan is de ‘poster boy’ van het snooker. Flamboyant, een tikkeltje arrogant, grote mond, vliegensvlug met een keu en bijzonder creatief op het groene tapijt. Selby is de typische Britse gentleman. Hij zal zich nooit gewild in de spotlights zetten met een foute uitspraak en staat bekend om zijn oog voor detail. Selby kan soms minutenlang nadenken over één bal. Hij wordt wel eens “de folteraar” genoemd vanwege zijn tactisch vernuft en de manier waarop hij frames echt kan stilleggen met defensieve ballen. Het type snookerspeler waar ‘The Rocket’ een bloedhekel aan heeft.

In hun voorlopig laatste ontmoeting in een finale had de flair van O’Sullivan geen kans tegen de structuur van Selby, die de Scottish Open in december won met 9-3. Beide heren klaagden toen bij de scheidsrechter over het feit dat de ene de andere ‘opzettelijk’ probeerde af te leiden tijdens een pot. O’Sullivan vond dat Selby op een slecht moment van z’n glas water dronk, Selby op zijn beurt klaagde over het felle geluid van het krijtje van ‘The Rocket’. En dan was er ook nog het derde frame, waarin O’Sullivan ondanks een grote achterstand en nog slechts twee ballen op tafel alles uit de kast haalde om zijn tegenstander te frustreren. En Selby een koekje van eigen deeg te geven?

In totaal speelden beide heren al 51 keer tegen elkaar, waarbij ‘The Rocket’ 29 keer won en ‘The Jester’ 22 keer. De twee hebben een reeks onvergetelijke onderlinge duels op hun rekening staan. Zoals de finale van de UK Championship in 2007, gewonnen door O’Sullivan met een maximumbreak van 147 in het beslissende frame. Of de finale van de Masters in 2010, toen Selby van 6-9 achter terugkwam en met 10-9 won. Of de WK-finale in 2014 die Selby met 18-14 won, nog steeds de enige WK-finale die O’Sullivan verloor. En in de halve finale van de Northern Ireland Open in 2018 zegevierde ‘The Rocket’ met 6-5 dankzij de allerlaatste zwarte bal van de match.

17-16

Maar dé clash tussen Selby en O’Sullivan was de halve finale van het WK vorig jaar, misschien wel de meest enerverende snookerpartij aller tijden. ‘The Jester’ begon de partij met een achterstand, maar leek lange tijd op weg naar de WK-finale. Hij had bij een 16-14-voorsprong nog slechts één frame nodig. Maar ‘The Rocket’ ontbond dan zijn duivels en won de laatste drie frames. Eindstand 17-16 voor O’Sullivan, die daarna zijn zesde wereldtitel zou pakken.

Na afloop viel Selby uit zijn rol van gentleman. “Ik vind dat O’Sullivan een beetje onrespectvol was naar mij toe en naar onze sport toe”, zei de Brit. “Niet veel spelers zouden gewoon zonder nadenken een bal tegen 100 kilometer per uur raken als ze gesnookerd zijn.” Waarop ‘The Rocket’ reageerde dat hij het liefst gewoon zijn zin doet, wat de regels ook zijn. “Het was pijnlijk dat de ref die ballen gewoon teruglegde. Daar heb ik echt geen tijd voor, hoor. Ik ga het pak gewoon open knallen. Frames van 50 minuten spelen, daar bedank ik voor. Je vernietigt daarmee gewoon jezelf.”

LEES OOK. Het begon met een klagende scheidsrechter: ex-wereldkampioenen spelen bizar frame van 63 minuten (!) op WK snooker

Een steekje naar de bekende tactiek van Selby, dus. Voor de start van dit WK kwam O’Sullivan nog eens terug op die epische strijd. “Weet je, toen ik tegen Mark speelde op het vorige toernooi kwam ik tot het besef dat die partij hem echt pijn heeft gedaan”, aldus de Brit bij Eurosport. “Op dat moment dacht ik dat nog niet, nadien wel. Je kon echt zien dat hij het heel erg vond. Hij was gefocust op twee ballen in een wedstrijd van 33 frames. Het boezemde hem wat angst in, denk ik. Ik vrees dat hij nooit over die halve finale zal geraken want het zal altijd het WK zijn dat hij uit handen liet glippen.”

“Zelfs als hij nog één of twee wereldtitels wint, die match zal voor altijd in zijn hoofd zitten”, zei O’Sullivan. “Hij had die finale zeker gewonnen. Gewoon de dingen die hij recent heeft gezegd, je voelt gewoon dat hij er nog steeds mee zit. Veel meer dan ik had kunnen denken.”

Ronnie de analist

‘The Rocket’ werd dit jaar in de tweede ronde uitgeschakeld op het WK, maar bleef wel hangen in Sheffield als analist voor Eurosport. En tijdens de finale kon hij het niet laten om kritisch uit de hoek te komen over Selby. Tijdens het 19de frame kreeg die laatste van Murphy een snooker aan zijn broek. Selby miste drie keer, maar kon bij poging vier plots veel makkelijker aan de witte bal.

“Dat is niet juist”, foeterde O’Sullivan, die ervan uitging dat de bal op een verkeerde plek was teruggelegd. “Als die juist werd teruggelegd, dan is dit onmogelijk. Als ik Murphy was geweest, dan had ik meteen uit mijn stoel gekomen om te klagen. Deze bal was onmogelijk als wit correct was teruggelegd. Selby probeerde waarschijnlijk om hier een klein voordeel uit te halen.”

Door Vincent Van Genechten
AANGERADEN