Damiano Caruso, de nieuwe nummer drie in de Giro, blijft erin geloven: “Dromen komen soms uit”

Damiano Caruso. 

Damiano Caruso. ©  ISOPIX

Damiano Caruso heeft het grootste deel van zijn carrière gewerkt voor zijn kopmannen, zowel op als naast de weg. In het verleden, op de dagen dat mannen als Vincenzo Nibali of Tejay van Garderen de drukte van de media liever vermeden en zich liever terugtrokken in de beslotenheid van de teambus, kon men er meestal op rekenen dat de aimabele Caruso stopte om namens hen interviews te geven.

Wouter van Biezen

Halverwege deze Giro d’Italia bevond Caruso zich echter in de vreemde situatie dat hij werd aangemaand om over zichzelf te praten. Na opnieuw een geslaagde prestatie op de rotsachtige weg naar Montalcino in de elfde etappe, schoof de Bahrain Victorious renner op naar de derde plaats in het algemeen klassement, 1’12” achter roze trui Egan Bernal (Ineos Grenadiers) en voor een aantal grote namen.

“Bilbao was mijn beschermengel”

Op de Via Strozzi wendden veel vermoeide leiders woensdag hun blik af van de omheinde gemengde zone waar verslaggevers voorbij de finishlijn zaten, en gleden verder de heuvel af richting hun bussen. Caruso heeft de kunst van het duizend meter staren nooit onder de knie gekregen, hetzij door zijn achtergrond als gregario, hetzij door aangeboren beleefdheid. Toen zijn naam werd afgeroepen, draaide de Siciliaan gewoon naar de overkant van de weg en leunde tegen de slagbomen om de verslaggevers over zijn dag te vertellen.

“Ik denk dat we vandaag allemaal moe zijn gefinisht. Het was echt een heel zware en veeleisende etappe. Vanaf het moment dat we de eerste grindsector ingingen tot het einde, hebben we ons niet ingehouden,” zei Caruso, die zich ook in de ongebruikelijke positie bevindt dat hij teamgenoten heeft die zich voor zijn zaak inzetten.

“Ik moet mijn team heel erg bedanken, en vooral Pello Bilbao die mijn beschermengel was in de finale. Ik wil ook al het personeel bedanken, want zij zorgden voor alle details, zoals de fiets en de bevoorrading tijdens de race. Het is allemaal belangrijk.”

“Alleen maar denken aan voluit gaan en aan niets anders”

Caruso overleefde het uitwinning proces van Ineos op het grind beter dan de meesten, en hij behoorde nog steeds tot de elitegroep die in contact bleef met Bernal nadat ze voor de laatste keer van de onverharde wegen kwamen met nog een kleine negen kilometer te gaan. Hij was niet in staat om te volgen toen Bernal in de finale venijnig versnelde op de Passo del Lume Spento, maar hij hield de vlam levend en kwam thuis met 24 seconden achterstand op de Colombiaan in het gezelschap van kanshebbers als Simon Yates (Team BikeExchange).

“De eerste sector was het moeilijkst, omdat het peloton nog steeds samen was en we op hoge snelheid gingen om te vechten voor een goede positie. Ik raakte daar achterop, maar dankzij mijn ploegmaats kon ik posities terugwinnen en ik bleef daarna bij de kopgroep”, zei Caruso. “Ik draaide me nooit om om te zien wie er nog in de groep zat of niet, ik dacht er alleen maar aan om door te gaan. De laatste 50 kilometer waren praktisch een individuele tijdrit. Je moest alleen maar denken aan voluit gaan en aan niets anders.”

“Bernal is klasse apart”

Tijdens de eerste tien dagen werd de Giro aangekondigd als een duel tussen Bernal en Remco Evenepoel (Deceuninck-QuickStep). Toen het stof op woensdag was neergedaald, was het moeilijk om de indruk van zich af te schudden dat Bernal - nu 45 seconden voor Aleksandr Vlasov (Astana) en meer dan twee minuten voorsprong op Evenepoel - een klasse apart is in deze Giro.

“Bernal heeft weer eens laten zien dat je een Tour de France niet bij toeval wint en hij is het echte referentiepunt van deze Giro, denk ik. Hij is degene die je moet verslaan”, zei Caruso, die Evenepoel’s perikelen op de sterrato plaatste in de context van zijn dramatische val in de Ronde van Lombardije afgelopen augustus.

“Dit is een jongen die vorig jaar een zeer ernstig ongeluk heeft gehad. De afdalingen van vandaag waren echt heel zwaar en moeilijk. Het kan zijn dat hij een beetje angst had, een beetje een psychologisch overblijfsel van dat ongeluk, en dat is iets wat echt heel normaal is.”

Dromen

Caruso is al in de top tien geëindigd van alle drie de grote rondes, met een negende plaats in de Vuelta van 2014, een achtste plaats in de Giro van 2015 en een tiende plaats in de Tour de France van vorig jaar, terwijl hij reed voor Mikel Landa. Nu, na Landa’s gedwongen vertrek in de openingsweek, bevindt hij zich in de nieuwe positie om drie weken lang voor zichzelf te koersen. De ervaring, zo suggereerde hij, is er een om van te genieten in plaats van te vrezen.

“Dromen kunnen soms uitkomen. Het belangrijkste is om erin te blijven geloven,” zei Caruso. “Ik wil ervan genieten en niet te veel denken aan het podium of iets groots, want dat kost je alleen maar energie. Ik wil me gewoon concentreren op mijn prestaties.”

LEES OOK

Nu in het nieuws