Deze koeien leveren stroom aan festival én aan gezinnen: “Hoe meer liefde je zo’n dier geeft, hoe meer het zal produceren”

Petra en Wim, met Stiene en Ante, twee van hun drie dochters die maar al te graag helpen op de boerderij. 

Petra en Wim, met Stiene en Ante, twee van hun drie dochters die maar al te graag helpen op de boerderij. © Jan Van der Perre

Kalmthout/Werchter -

Landbouwers, maar ook energieleveranciers: Wim Verbreuken en Petra Thys uit Kalmthout produceren behalve melk en yoghurt nu ook groene stroom, recht vanuit hun koeienstal. In hun eigen biogascentrale wordt energie opgewekt uit de mest van 170 koeien. Ze zijn volledig zelfvoorzienend, en kunnen daarbovenop nog eens zestig gezinnen van stroom voorzien. Ook de groene stroom op Werchter Parklife komt vanuit hun stallen.

Britt Peeters

Elke landbouwer zal het zeggen, en ook Wim Verbreuken en zijn vrouw Petra Thys benadrukken het nog eens: boeren doe je met passie. Op hun erf in het Kalmthoutse dorp Achterbroek huisvesten ze al decennialang hun melkveebedrijf De Laerhoeve, dat generatie op generatie werd doorgegeven. Liefde voor koeien en de natuur staat er centraal. Maar met passie en liefde alleen kom je er niet, je moet ook durven innoveren. Dat heeft het Achterbroeks gezin begrepen: zo’n tien jaar geleden besloten ze hun bedrijf op grote schaal te moderniseren.

“Er zijn zo veel landbouwers in ons land. Wij zochten manieren om een buitenbeentje te zijn. Op het vlak van duurzaamheid wilden we voor zijn”, legt Wim uit. “Biovergisting stond destijds nog in de kinderschoenen, maar we zijn meteen mee op die kar gesprongen.”

Het gezin bouwde een gloednieuwe stal met een emissiearme vloer, waardoor er geen mestgassen kunnen ontsnappen. De mest die de koeien achterlaten op de stalvloer wordt een paar keer per dag via een mestschuif naar de ondergrondse kelder gebracht. Een ondergrondse pomp brengt de mest naar de gloednieuwe pocketvergister, die achteraan de boerderij geïnstalleerd werd. Daar wordt via een proces energie opgewekt. “Dankzij de energie die we opwekken, zijn we volledig zelfvoorzienend. Daarnaast kunnen we ook nog zestig gezinnen van energie voorzien”, klinkt het.

Een gelukkige koe betekent betere melk: koecomfort dankzij de strooiselboxen.

Een gelukkige koe betekent betere melk: koecomfort dankzij de strooiselboxen. © Jan Van der Perre

Geen methaan de lucht in

Het mestresidu dat overblijft is kwalitatiever en gezonder dan de verse mest. “Dat wordt op het land gestrooid en de koeien eten er later terug van. De cirkel is zo rond”, gaat Petra verder.

“Energieleverancier durf ik ons niet noemen. Wij hebben het puur vanuit de duurzame landbouw bekeken en de berekening gemaakt hoeveel energie we zouden kunnen opwekken als we de mest van onze koeien zo volledig mogelijk gebruiken. Dat was onze insteek.” Dankzij de dichte vloer gaat er geen methaan de lucht in, en wordt het volledig gebruikt om in energie om te zetten. “Geen methaan in de lucht is ook nog eens enorm goed voor het milieu”, gaat Wim verder.

Petra ging nog een stapje verder en benaderde energieplatform Bolt. Bolt werkt samen met groene stroomopwekkers zoals de Laerhoeve om te gaan verdelen. De energiebevoorrading naar de zestig gezinnen zal ook via hen verlopen. “Dit jaar voorzien we met Bolt het festival Werchter Parklife volledig van stroom. Een primeur, want voordien draaide het festival volledig op dieselgeneratoren. De lokale energie van de koeien van Wim en Petra zijn een van de Werchter-leveranciers”, legt Eva Raymaekers van Bolt uit.

De biogasinstallatie waar vanuit koeienmest energie wordt opgewerkt. 

De biogasinstallatie waar vanuit koeienmest energie wordt opgewerkt. © Jan Van der Perre

Massages voor koeien

De dames in de stallen van de Laerhoeve worden verwend. Dankzij de melkrobot kunnen ze gemolken worden wanneer ze willen. Omdat Wim en Petra niet aan de melkmachine moeten blijven, hebben ze meer tijd om tussen hun dieren te staan. Hun dieet bestaat alleen uit voeder van topkwaliteit en natuurlijke bestanddelen zoals bietenpulp. “Bovendien hebben we strooiselboxen voorzien waar de koeien comfortabel in kunnen liggen. En ook voor de massageborstels staan de dames meestal aan te schuiven”, zegt Petra. “Hoe meer liefde je de koe geeft, en hoe diervriendelijker je bent, hoe langer ze zal meegaan en hoe meer ze zal produceren.”

De zuivelsector brengt sinds 2014 de vooruitgang van de sector in kaart via een duurzaamheidsmonitor. Het aantal duurzame initiatieven die de Belgische veehouder neemt is vandaag gemiddeld 19,9, terwijl dat in 2014 nog maar 9,4 was.

“De dames staan regelmatig aan te schuiven om een massage te krijgen”, zegt Petra.

“De dames staan regelmatig aan te schuiven om een massage te krijgen”, zegt Petra. © Jan Van der Perre

De ecologische voetafdruk van De Laerhoeve zal niet enorm zijn, maar de landbouwsector in het algemeen wordt nog altijd snel geassocieerd met uitstoot. “De landbouwsector doet heel veel om dat om te keren. Elke landbouwer wil dat zijn bedrijf nog lang kan bestaan, dus onze collega-boeren zoeken met veel zorg en aandacht uit hoe ze de toekomst moeten ingaan. Er zullen steeds meer bedrijven komen die onze manier van werken gaan volgen”, besluit Petra.

In Achterbroek lijkt opvolging alvast verzekerd, want Jinte, Ante en Stiene, de drie tienerdochters van het gezin Verbreuken, doen ook niets liever dan tussen hun gevlekte “zussen” werken, lopen of er zelfs feestjes te organiseren met vriendinnen.

Nu in het nieuws