Ze leidde geheime clubje met seksslaven van sekteleider Keith Raniere, maar moet niet naar de cel: “Ik dacht dat ik wereld verbeterde”

 

Lauren Salzman (45) besefte naar eigen zeggen pas waar ze medeplichtig aan was toen ze de rechtbankdocumenten las. Twee decennia lang had de vriendin van Keith Raniere (60) zijn “zelfhulpgroep” NXIVM helpen leiden. Tot de goeroe opgepakt werd en aan het licht kwam dat het een sekte was met seksslaven. Salzman pleitte schuldig, maar door haar “buitengewone medewerking” om Raniere veroordeeld te krijgen, hoeft ze niet naar de cel, zo is nu beslist.

adbBron: NBC, CNN

Het klonk nobel, bij de start in 1998: Amerikaan Keith Raniere, een zelfverklaard briljant filosoof, wilde met een zelfhulpgroep mensen hun volle potentieel in het leven laten bereiken. NXIVM (uitgesproken als nexium), gestart in de staat New York, bood daarvoor cursussen aan. Een programma van vijf dagen met goeroe Raniere kostte zo’n 5.000 dollar. Ondanks het prijskaartje sloegen de opleidingen aan bij tienduizenden leerlingen en leden. Een zwijgplicht hulde NXIVM in mysterie, maar de organisatie had prestige. Virgin-topman Richard Branson volgde er les, Hollywoodsterren kregen er therapie. De Dalai Lama werd uitgenodigd. NXIVM doneerde in 2007 zelfs een fors bedrag aan de campagne van Hillary Clinton.

Keith Raniere had tienduizenden leerlingen, maar misbruikte vrouwelijke volgelingen om zijn seksuele driften te stillen. 

Keith Raniere had tienduizenden leerlingen, maar misbruikte vrouwelijke volgelingen om zijn seksuele driften te stillen. ©   RR / STARZ / YOUTUBE

De zelfhulpgroep was mee opgericht door verpleegster Nancy Salzman, die voorzitter werd en de zelfhulpprogramma’s mee ontwikkelde. Toen haar dochter een jonge twintiger was, bracht ze haar aan boord. Ze overtuigde Lauren om een cursus van zes maanden te volgen, om te ontdekken wat ze echt wilde in haar leven. Lauren Salzman klom al snel op van leerling tot leerkracht. En tot geliefde van Raniere. Ze leidde uiteindelijk mee de geheime subgroep van NXIVM voor “de emancipatie van vrouwen”, DOS. “Ik dacht echt dat ik de wereld hielp verbeteren”, aldus Salzman.

Raniere en Salzman aangeklaagd

In oktober 2017 werd duidelijk dat de hele organisatie een pak minder nobel was. Nadat al langer geruchten over duistere praktijken rondgingen, stapte een vrouw die DOS was ontvlucht naar de pers met gruwelverhalen van misbruik. Achter de façade bleek NXIVM een sekte, de vrouwen in subgroep DOS seksslavinnen. Meer en meer getuigenissen mondden uit in een gerechtelijk onderzoek. Raniere werd in maart 2018 gearresteerd, nadat hij zich maandenlang in een luxevilla in Mexico had verschanst.

Ook Lauren Salzman werd aangeklaagd. En naar eigen zeggen begon het haar pas te dagen waaraan ze had meegewerkt toen ze het dossier uitploos. “De manipulatie en jaren van misbruik waaraan ik medeplichtig aan was, werden heel duidelijk. Dat maakte me bijna kapot.” Salzman pleitte in 2019 als eerste betrokkene schuldig, aan afpersing en afpersingssamenzwering. Ze getuigde op het proces tegen haar intussen ex-geliefde en legde aan de speurders gedetailleerd uit hoe alles in zijn werk ging.

Lauren Salzman kreeg woensdag te horen dat ze ontsnapt aan een celstraf.  

Lauren Salzman kreeg woensdag te horen dat ze ontsnapt aan een celstraf.  ©  REUTERS

Brandmerk

De zelfhulpgroep troggelde geld af via een piramidesysteem met meesters en onderdanen, en Raniere als oppermachtige. Hij verdiende er een fortuin mee. Mannen moesten hem gehoorzamen, vrouwen moesten vooral Ranieres seksuele driften invullen. De geronselde vrouwen werden daarbij bedreigd en vernederd, moesten een dieet volgen om aan zijn schoonheidsideaal te voldoen en mochten soms dagenlang niet slapen.

In 2015 ging hij nog een stap verder, met de oprichting van DOS. Een geheim clubje, waarvoor de uitverkoren vrouwen “onderpand” aan de leiders moesten betalen: expliciete naaktbeelden of brieven waarmee ze gechanteerd zouden kunnen worden als ze de geheimhouding doorbraken. Volgens Salzman werd vrouwen opgedragen seks te hebben met Raniere en seksueel expliciete beelden naar hem te sturen. Ze werden onder druk gezet om zich te laten brandmerken met Ranieres initialen boven hun schaamstreek, “als symbool van een levenslange eed”.

Meerdere vrouwen werden ingeschakeld als leiders onder Raniere, naast Salzman onder anderen ook Smalville-actrice Alison Mack en de steenrijke Clare Bronfman. Een van de leden getuigde dat Salzman deel was van een groep die haar twee jaar lang in een kamer vasthield door haar identificatie- en immigratiedocumenten af te nemen, terwijl zij smeekte om te mogen vertrekken. Ook een vijftienjarig meisje werd misbruikt. Zeker een tachtigtal slachtoffers werd compleet gebrainwasht door de ‘briljante’ goeroe. “Over de jaren ben ik er getuige van geweest hoe hij de controle kreeg over talloze andere levens en die uitbuitte voor zijn eigen doeleinden”, aldus Salzman.

120 jaar cel

Raniere hield steeds vol dat hij compleet onschuldig was en dat de vrouwen alles uit vrije wil deden, maar werd tijdens zijn proces op alle aanklachten schuldig bevonden: afpersing, sekshandel, mensenhandel, dwangarbeid, seksueel misbruik van een minderjarige, verkrachting... Zijn misdaden werden door de rechter omschreven als “wreed, pervers en extreem serieus”. Hij werd in oktober 2020 veroordeeld tot 120 jaar cel.

Raniere tijdens zijn proces, waar hij tot 120 jaar cel werd veroordeeld. 

Raniere tijdens zijn proces, waar hij tot 120 jaar cel werd veroordeeld. ©  REUTERS

Lauren Salzman riskeerde zeven à negen jaar celstraf. Maar haar “buitengewone” medewerking met de aanklagers en assistentie van de overheid droeg “substantieel” bij tot de veroordeling van Raniere, volgens de aanklagers. Zij vroegen daarom, net als haar advocaten, een milde straf. In een brief verontschuldigde Salzman zich bij de slachtoffers. “Ik wou dat ik terug kon keren. Ik wou dat ik mijn deelname ongedaan kon maken. Ik wou dat ik sterker was geweest en dingen eerder had gezien.” Een federale rechter heeft haar woensdag veroordeeld tot een taakstraf van 300 uur gemeenschapsdienst en vijf jaar probatie.

Ook de andere vrouwen die NXIVM mee leidden, onder wie Salzmans moeder Nancy, Clare Bronfman en Allison Mack, pleitten intussen allen schuldig aan verschillende aanklachten. Mack kreeg vorige maand nog een celstraf van drie jaar in plaats van de ruim zeventien die ze riskeerde, eveneens door haar medewerking met de aanklagers.

Nancy Salzman, die in september terechtstaat voor afpersingssamenzwering, noemt het binnenbrengen van haar dochter Lauren in NXIVM een van de grootste fouten die ze ooit maakte. “Ik ben er verantwoordelijk voor dat Lauren hier voor je staat”, verklaarde ze aan de rechtbank. Lauren Salzman, die al twee jaar onder huisarrest leefde en intussen een bedrijfje voor hondenverzorging oprichtte, liet voor de zitting weten dat ze opgelucht is dat ze op haar 45ste eindelijk een leven heeft dat van haarzelf is, “een ervaring die ik nooit eerder meemaakte”.

LEES OOK

Nu in het nieuws