“Emotionele rit”: oorlogskenners leiden familie van Amerikaanse veteraan rond in Putte

 

 ©  rr

Putte -

De rechtstreekse nabestaanden van de Amerikaanse oorlogsveteraan Henry J. Miller brachten het afgelopen weekend een bezoek aan Putte. Van 2 november tot 17 december 1944 was hun familielid gelegerd in deelgemeente Peulis. Oorlogskenner Jelle Thys ontving het bezoek met een rondrit in de regio, met hulp van zijn vader Eric en bevriend kenner Robin Vertenten. Die laatste stelde zijn authentieke Jeep ter beschikking voor de tocht.

Kristof Van Rompaey

Vader en zoon Eric en Jelle Thys en Robin Vertenten zijn alle drie lid van de Putse vriendenkring van WOII-verzamelaars Kamp 44. Eerder toevallig kwam Jelle met de familie van Henry J. Miller in contact. De Amerikaan trouwde in 1945 met een Schotse die hij leerde kennen toen hij in 1943 in Glasgow gelegerd was. Hijzelf kwam uit de staat Nebraska.

De Amerikaanse oorlogsveteraan Henry J. Miller was eind 1944 een tijd gelegerd in Peulis.

De Amerikaanse oorlogsveteraan Henry J. Miller was eind 1944 een tijd gelegerd in Peulis. © rr

“Vorig jaar besliste de rechtstreekse familie van Henry om Europa te bezoeken”, vertelt Jelle. “Zijn zoon Glen was er zelf nog nooit geweest. Kleindochter Amanda stelde haar vader voor om daar verandering in te brengen en meteen eens te gaan kijken naar de plekken waar haar grootvader tijdens de oorlog was geweest.”

V-Bommen

Henry Miller overleed al in de jaren zeventig. Zijn zoon was toen amper een jaar of zestien. “De familie wist enkel dat hij gelegerd was bij het 494ste luchtafweerbataljon. Via Google kwamen ze uiteindelijk bij mij terecht”, vertelt Jelle. “We raakten aan de praat, waarna ik hen aanraadde om Putte zeker eens te bezoeken. Hier is hun vader en grootvader tenslotte echt geweest. Ze zouden hier dus de velden kunnen zien waar hij actief was met zijn batterij.”

Glen Miller aan het monument voor Antwerp X in het Stadspark in Antwerpen.

Glen Miller aan het monument voor Antwerp X in het Stadspark in Antwerpen. © rr

De aanwezigheid van het Amerikaanse luchtafweergeschut in Putte had alles te maken met het V-bommenoffensief waarmee Duitsland vanaf eind oktober 1944 de haven van Antwerpen wilde treffen. Het doel van de Amerikaanse kanonniers was om die cruciale logistieke ader zo goed mogelijk te vrijwaren door de V-bommen uit de lucht te schieten.

Gesneuvelde kompaan

“Het 494ste bestond uit vier batterijen met telkens vier kanonnen”, legt Jelle uit. “Henry maakte deel uit van de C-batterij en was eerst gelegerd in de Groenstraat in Peulis, nadien in de Weynesbaan. Frank Klepper, de enige Amerikaan die in Putte sneuvelde, was ingedeeld bij de D-batterij. Op de Heuvel richtten we met Kamp 44 een monument voor hem op.”

Op locatiebezoek in de Putse velden waar het 494ste bataljon in 1944 gelegerd was.

Op locatiebezoek in de Putse velden waar het 494ste bataljon in 1944 gelegerd was. © rr

Het 494ste had ook posities in wat nu de Tuinwijk heet in Putte-centrum, de Voorslagheiweg, de Helstraat en aan voetbalclub Corsica in Beerzel, richting Berlaar-Heikant. “Ze stonden vrij uitgebreid opgesteld. De concentratie moest hoog genoeg zijn om zo veel mogelijk V-bommen op weg naar Antwerpen neer te halen”, stelt Jelle. “Onder meer door het begin van het Ardennenoffensief wijzigde het V-bommenoffensief en trok het 494ste naar de omgeving van Westmalle.”

 Een bezoek aan het monument van de in Putte gesneuvelde Frank Klepper mocht niet ontbreken.

Een bezoek aan het monument van de in Putte gesneuvelde Frank Klepper mocht niet ontbreken. © rr

Emotionele rit

Het gezelschap van zoon Glen, zijn dochter Amanda, hun partners Teri en Austin en familievriend Janelle arriveerde zaterdag met de trein in Antwerpen vanuit Parijs. “We haalden hen daar op en toonden hen er onder meer de site van Cinema Rex, waar meer dan 500 mensen stierven door een V2. In Putte stelde Robin zijn Jeep ter beschikking om enkele relevante plaatsen en het monument van Frank Klepper te bezoeken”, zegt Jelle. “We trokken ook nog naar Le Grand Veneur in Keerbergen, de hoofdzetel van operatie Antwerpen X.”

Vooral voor de zoon van Henry werd het volgens Jelle een emotionele toch. “Zijn vader stierf toen hij nog jong was en hij vertelde nooit veel over de oorlog”, zegt hij. “Hij vertelde altijd dat hij kok was, maar eens zijn bataljon in gevecht werd gesteld, is hij ook kanonnier geweest. Waarschijnlijk heeft hij dus wel zaken gezien waar hij het later niet graag meer over had.”

De Amerikanen brachten ook een bezoek aan Le Grand Veneur in Keerbergen.

De Amerikanen brachten ook een bezoek aan Le Grand Veneur in Keerbergen. © rr

Het Amerikaanse gezelschap werd met een Jeep rondgeleid in de regio. Vooraan zit Glen, zoon van veteraan Henry J. Miller. Op de achterbank zit Glens’ schoonzoon Austin. 

Het Amerikaanse gezelschap werd met een Jeep rondgeleid in de regio. Vooraan zit Glen, zoon van veteraan Henry J. Miller. Op de achterbank zit Glens’ schoonzoon Austin. © rr

Aangeboden door onze partners

Hoofdpunten