Nieuw onderzoek toont aan dat fossiele resten veel ouder zijn dan gedacht

 

 ©  AFP

De versteende restanten die terug te vinden zijn in grotten in Zuid-Afrika en toegeschreven worden aan de oudste voorouders van de mensheid, blijken nu nóg ouder dan oorspronkelijk gedacht. Dat blijkt uit nieuw onderzoek met de meest moderne technologie.

evdgBron: BBC

De fossielen bevinden zich in kalksteengrotten in Sterkfontein, ten noordwesten van Johannesburg, een locatie op de Werelderfgoedlijst van UNESCO. Millennia lang zitten de fossielen al versteend in deze Zuid-Afrikaanse grotten en al van bij het eerste wetenschappelijke onderzoek was duidelijk dat het om fossielen gaat die de bakermat van de mensheid weergeven. De versteende restanten behoren namelijk toe aan enkele van de oudste voorouders van de mensheid, met onder hen “mevrouw Ples”. Jarenlang werd de leeftijd van het fossiel geschat op iets tussen 2,1 en 2,6 miljoen jaar oud. Nieuw onderzoek brengt daar nu verandering in.

Nóg ouder

Uit nieuwe, nog modernere testmethodes blijkt dat de groep mensen die terug te vinden zijn in de grotten, tussen de 3,4 en 3,7 miljoen jaar geleden over de aarde zwierven. Nog langer geleden dan oorspronkelijk gedacht, dus. Deze nieuwe tijdspanne zou de opvattingen over het begin van de menselijke evolutie kunnen hervormen, klinkt het bij de onderzoekers. De radioactieve technieken suggereren namelijk dat mevrouw Ples, en haar soortgenoten, een miljoen jaar ouder zijn.

De nieuwe tijdspanne kon vastgesteld worden door de fossielen te testen op het niveau van zeldzame isotopen die werden gecreëerd toen de rotsen werden blootgesteld aan kosmische straling. Als gevolg van deze methode moesten de onderzoekers vaststellen dat deze fossielen uit de Zuid-Afrikaanse grotten even oud zijn als de fossiel van een aap, die bekendstaat als Lucy. Lucy’s overblijfselen zijn zo’n 3,2 miljoen jaar oud. Wat zou betekenen dat de twee soorten met elkaar hebben kunnen interageren.

Volgens de studie is de geschiedenis van de mensachtigen een pak “complexer dan de lineaire evolutie”, aldus de Franse wetenschapper en coauteur van de nieuwe studie, Laurent Bruxelles. “Onze stamboom is meer een struik, om de woorden van onze overleden vriend Yves Coppens te gebruiken.” Daarmee verwijst de onderzoeker naar de recent overleden Franse paleontoloog die mee Lucy ontdekte.

 

 ©  AFP

Aangeboden door onze partners

Hoofdpunten