Canvas brengt intiem portret van laatste levensjaar van VUB-rector Caroline Pauwels

Pauwels, enkele maanden voor haar overlijden. © Canvas

In het jaar voor haar overlijden liet de aan maag- en slokdarmkanker lijdende Caroline Pauwels, rector van de VUB, camera’s toe in haar privéleven. Het resultaat is een aangrijpend, en vooral ook ontroerend portret van een veelzijdige en geëngageerde vrouw.

Tom Vets

Op 5 augustus werd bekend dat Pauwels de strijd tegen haar ziekte had verloren. Dat ze zwaar ziek was, was geen geheim. Maar haar overlijden kwam toch onverwacht, ook voor de makers van deze documentaire. Aanvankelijk was het de bedoeling om het leven van Caroline achter de schermen te tonen. En hoe ze de persoon werd, die ze was. Maar naarmate haar ziekte bepalender werd in haar leven, kreeg ook die impact een plaats in de documentaire.

De eerste beelden dateren van zomer 2021. Pauwels is bekommerd om de omstandigheden van de hongerstakers die op dat moment onderdak krijgen in de gebouwen van de VUB. Ze is dan al twee jaar ziek maar met tomeloze energie neemt ze haar rol op als gastcurator van het festival Theater aan Zee in thuisstad Oostende. In de herfst start het academische leven weer op. Als rector zet Pauwels in haar speech haar speerpunten en visie voor de VUB en de samenleving uiteen: meer diversiteit, meer inclusie, meer gelijkheid, vrijheid van spreken.

Er mocht ook bij haar thuis gefilmd worden in Watermaal-Bosvoorde. Ze vertelde er openhartig over haar jeugd waarin ze misschien meer met jongens speelde dan met meisjes, waarin meertaligheid normaal was en een drietalig land aanzien werd als een rijkdom. Op dat moment begon de kanker steeds meer een hoofdrol op te nemen. Maar schijnbaar onvermoeibaar zette ze haar werk voort, ook in het ziekenhuis.

Begin 2022 is voor haar duidelijk dat ze de strijd begint te verliezen. Eind februari beslist ze haar taak als rector neer te leggen. Tot in juni laat ze zich nog in het openbaar opmerken, de laatste beelden worden gemaakt op een tentoonstelling die ze opent met werk van vrouwelijke kunstenaars.

De vier seizoenen van Caroline Pauwels, Canvas, 21.15u

Aangeboden door onze partners