Winnaar categorie terrassen

De langste toog van West-Europa

© © Toerisme Leuven

Niemand die zich erover verbaast: de Oude Markt in Leuven is uw mooiste plekje van Vlaanderen in de categorie Terrassen. Het is waarschijnlijk zoals burgemeester Louis Tobback zegt: ,,Ik denk dat er weinig Vlamingen tussen 20 en 60 jaar zijn die nog nooit op de Oude Markt zijn geweest.''

Gert DE BIE

De gezellige historische omgeving en de opeenvolging van 33 cafés met evenveel terrassen en evenveel verschillende karakters, maakt van de Oude Markt de unieke terraslocatie bij uitstek. Als een toerist u in Leuven vraagt waar hij de Oude Markt kan vinden, kan u hem altijd met een kwinkslag antwoorden: ,,In het centrum van de stad, verscholen onder duizenden terrasstoeltjes.''

De terrassen van de Oude Markt zijn uniek, dat hoeft geen betoog. Van terrassen spreken is trouwens overbodig, want de Oude Markt is één groot terras. De vernieuwingsoperatie die de trekpleister twee jaar geleden onderging, krijgt hier en daar dan wel een kritische kanttekening, ze heeft vooral meer terrasplaatsjes opgeleverd. Daar zal niemand rouwig om zijn.

,,De Oude Markt is waarschijnlijk zo oud als de stad zelf'', vertelt burgemeester Louis Tobback. De eerste meldingen van de stad Leuven verwijzen naar de negende eeuw, maar het is vooral in de elfde en twaalfde eeuw dat de stad tot bloei kwam. ,,Onder meer de dertiende-eeuwse gebouwen aan de Oude Markt getuigen van die lange geschiedenis'', zegt Tobback.

Het hedendaagse unieke karakter van de Oude Markt als langste toog van West-Europa is echter nog vrij jong. ,,In de jaren '70 waren er nog uiteenlopende zaken gevestigd, zoals een verfwinkel en een groentewinkel. Pas eind jaren '70, begin jaren '80 werd de Oude Markt een aaneenschakeling van horecazaken.'' Een unieke aaneenschakeling, die niet zomaar overal zou floreren. ,,Je moet er het juiste klimaat voor hebben, met een publiek van jongeren en studenten'', zegt Tobback. ,,Alleen dan is het leefbaar.''

Symbool van de stad

,,Voor mij zijn de terrasjes op de Oude Markt het symbool van Leuven'', zegt Tobback. ,,Er zijn weinig Vlamingen tussen 20 en 60 jaar die hier nog niet geweest zijn, en nog minder die van dat bezoek niet genoten hebben.'' De Oude Markt heeft ook heel wat historische waarde, maar werd tijdens de oorlogen niet ontzien. ,,In de Eerste Wereldoorlog liep ze heel wat schade op toen de Duitsers de stad in brand staken'', legt de burgemeester uit. ,,Tijdens de Tweede Wereldoorlog werd de Oude Markt dan weer het slachtoffer van Engelse en Amerikaanse bombardementen.''

Het duurde tot de jaren '60 vooraleer de Oude Markt er weer helemaal bovenop was. Maar sindsdien werd het hart van Leuven steeds rijker aan horecazaken, en groeide de Oude Markt uit tot het immense terras dat het vandaag is. Te midden van studenten en Leuvenaars zijn er weinig plaatsen waar het op een zwoele zomeravond zo heerlijk toeven is.